На главную

Куда идём?

Иллюзия игры

 

Часть 1

 

Почти все персонажи и некоторые тексты являются объектами авторского права The Walt Disney Company и фирмы Piranha Bytes, и использованы без их разрешения единственно с целью личного развлечения.

P.S. Это мой первый рассказ, так что не судите слишком строго... Поскольку он навеян несколько мрачноватой квестовой РПГ-шкой, то и результат может показаться соответствующим. Во всех смыслах этого слова.

 

* * *

 

..."Долгие годы объединённым королевством Миртана правил король Робар Второй. За время своего правления он подчинил себе всех жителей королевства и расправился со своими врагами. Со всеми, кроме одного... Королевство подвергалось нападениям орков. Армии короля нужны были мечи, сделанные из магической руды добывавшейся в шахтах Хориниса. За эту войну рудокопы Миртаны платили высокую цену. За малейшую провинность горожан арестовывали и отправляли работать на шахты. Чтобы исключить возможность побега, король повелел самым могущественным магам королевства возвести над шахтами магический Барьер. Но магическая энергия обернулась против них, Барьер покрыл слишком большую территорию и они сами стали пленниками вместе со всеми, кто находился в Долине Рудников. Все рудники Хориниса отныне оказались во власти рудокопов. У Короля не было выбора, ему нужна была руда. Год за годом королевство давало рудокопам все, что они требовали. Год за годом те взамен приносили к барьеру руду. Так было до сегодняшнего дня"...

 

Это случилось в самом разгаре июля, когда воздух в парке, где стояло дерево спасателей, был нагрет необычайно. В связи с этим, команда большую часть времени проводила дома, поскольку работать в такую жару было просто невозможно, да и просто опасно - был риск получить солнечный удар. Тем более что большинство криминальных боссов города также не казали носа на улицу. Казалось, что от жары плавятся камни.

Собственно говоря, вся история началась когда Гайке в очередной раз вздумалось испытать новое изобретение. Подопытным кроликом стал Чип. Поскольку, итогом предыдущих испытаний стало облысение бурундука, посмотреть на сегодняшние пришли все остальные Спасатели. Отказывать мышке в помощи было невозможно, и тестировать изобретения приходилось всем... Вжику, Рокки, Дейлу, Чипу. А после этого они, обычно, очень долго приходили в себя.

Когда Гайка позвала всех в мастерскую, первым туда с опаской заглянул Чип. К его глубочайшему облегчению, ничего страшного он не увидел. Посреди комнаты стоял немного странный, но в основном нормальный и на первый взгляд (на его взгляд) не такой уж и опасный аппарат. Это была небольшая металлическая подставка, сделанная, видимо, из небольшой железной банки. На подставке находился толстый стальной металлический круг, который мог (как потом выяснилось) вертеться с бешеной скоростью - чуть ли не 40 об/с - для такой машинки скорость очень даже приличная. В каждом углу этой подставки располагалась какая-то непонятная мешанина из спутанных проводков, красных и синих лампочек и прочий "технический хлам". Всё это периодически мигало и потрескивало. Посредине всего этого возвышалась небольшая арка, из какого-то эластичного и очень прочного материала. Завершало картину негромкое свечение и гудение шедшее от прибора.

- Эээ... Гаечка, ты уверена, что это безопасно? - спросил Чип, осторожно входя в мастерскую.

- Конечно! Правда, у меня опять осталось два лишних болта, которые по идее должны были подойти для моего переместителя, но...

- Для чего?!, - Чип подскочил на месте, предварительно не рассчитав точку приземления и отдавил ногу Дейлу, который стоял чуть позади. - К-к-к-акгого переместителя?..

- Вот этого!, - Гайка оторвалась от расчётов и указала на прибор, - С помощью него мы сможем перемещаться назад во времени и распутывать преступления намного быстрее.

- Хм... Но каким образом? - впервые подал голос Рокки.

- Элементарно! Связь гиперускорения в уравнении зета частиц...

И Гайка принялась долго и нудно объяснять, как работает аппарат. Через несколько минут головы у всех спасателей пошли кругом. Чтобы окончательно не свихнуться, Рокфору пришлось вмешаться...

- Гаечка, дорогая, объясни лучше попроще. А то у меня от этих формул и теорем уже голова болит.

- Ну... К примеру, вспомните одно из наших заданий. Когда Толстопуз вздумал украсть рубин мадам Клачкойн. Если бы мы успели вовремя на фабрику, то может, успели бы не только спасти Дейла, но и забрать камень у Толстопуза. А теперь представьте, что мы переместились назад во времени, уже зная, где Толстопуз и рубин с Дейлом, пробрались туда и предотвратили бы этот план!.. Ну как?

- Потрясающе, Гаечка...но... если ты считаешь, что это безопасно, то зачем мне это испытывать? - Чип с опаской, по-новому взглянул на прибор, - Мне не нравится это потрескивание.

- Да успокойся ты, Чип! Всё будет хорошо! - сказала Гайка и ободряюще улыбнулась ему.

- Ну ладно, - немного повеселевший Чип подошёл к агрегату, - А что делать то?

- Сейчас я запущу его. Он уже должен работать, - Гайка дёрнула за какой-то рычаг, - Чип, как только я скажу, ты начнёшь медленно входить внутрь... Ну, туда, в середину круга. Только медленно, хорошо? Я ещё не знаю всех побочных эффектов...

- Побочные эффекты?, - сглотнул Чип, - Ну ладно... посмотрим, что это за штука! - Чип подошёл поближе к арке машины и замер, ждя команды.

- Осторожно! Я запускаю, - Гайка начала отсчёт, - Три, два, один!.. Что такое?

Во всех комнатах внезапно отключился свет. Наступила полнейшая темнота. Некоторое время все стояли неподвижно. Затем раздалось шуршание и щелчок переключателя - Гайка включила фонарик.

- Наверное, это из-за большого напряжения, - она посветила по сторонам, - Рокки, где-то рядом с тобой находится трансформатор... Такой, красный с большим переключателем сверху.

- Я попробую найти его на ощупь. Он где то здесь.., - послышалась возня... Рокфор пробирался к трансформатору, успевая по пути заодно свалить пару стульев. Вскоре снова раздался щелчок, и свет включился. Всё было почти как и раньше, но Дейл как-то умудрился запутаться в проводах, которые толстыми кольцами опоясывали прибор.

- Дейл, осторожнее, не порви!.. - воскликнула Гайка. Но было уже поздно. Дейл в порыве чувства "я счас встану и выпутаюсь сам", так дёрнулся, пытаясь освободиться от оков этих надоедливых для него шнурков, что тут же порвал и спутал половину. Между концами разорванных проводов проскочила искра... Раздался низкий шипящий звук, плавно переходящий в гул... В арке переместителя возникла зыбкая сине-зелёная плёнка, от которой исходил поток сильной вибрации. Вспышка. Вторая... На месте зыбкой плёнки появилась воронка, с ужасающей скоростью засасывающая всё, что не было хоть как-то закреплено или прибито в мастерской. Но все вещи, которые поглотила воронка спокойно вылетали с другой стороны. А вот спасателям повезло меньше...

Хотя они стали цепляться за всё, что попадалось под руку, лишь бы не попасть туда, это не помогало. Воронка крутилась всё быстрее и быстрее, засасывая предметы всё больших и больших размеров.

Первым сорвался Дейл. С громким воплем он перекувырнулся пару раз в воздухе и исчез в зыбкой пелене портала. За ним по цепочке сорвались и остальные спасатели. Последнее, что увидел Чип, были Рокфор и Дейл, беспорядочно крутящиеся в сине-белом прозрачном на вид тоннеле. Потом он потерял сознание...

 

* * *

 

...Чип очнулся на жёсткой траве, по которой бегали крупные рыжие муравьи. Собственно, их то первых он и увидел. Правый бок отвратительно ныл. Всё тело ломило. Пока он осознавал происходящее, над ним раздался грубый голос...

- А ну вставай живее! Или ты хочешь попробовать её ещё раз? Это я могу устроить.

- Эй, Канапус, прекрати, его нам живым нужно доставить... А ну, поднимайся!, - послышался другой голос, не такой грубый и немного хриплый. Несмотря на сильную боль в голове, Чип понял, что обращаются именно к нему. Он попытался подняться, но у него ничего не вышло. Сил хватило только на то, чтобы приподнять голову и проговорить...

- Где я?..

Тогда две сильные руки подхватили Чипа и поставили на ноги. В глазах на секунду потемнело, но затем всё прояснилось. Он стоял на жёлтой, сухой траве рядом с выложенной мелким камнем дорогой. Одним концом дорога уходила вдаль, туда, где виднелись поля и маленькие серые домики, похожие на небольшие хижины, а другой конец дороги уходил куда-то за холмы впереди. Мысли текли медленно, как будто время затормозило свой бег... "Где это я?", "Что это за место?" и "Что вообще происходит?". Он уже хотел спросить это, но вместо ответа получил сильный толчок как раз в больной бок.

- Пошли. И благодари судьбу, что ещё жив!, - сказал Канапус, тот, который с хриплым голосом.

- За что же благодарить? Всё равно, через пару часов для него всё кончится.

- Туда ему и дорога! Ты, Дабнор, всегда был мягкосердечным и жалостливым. Таким и на службе остался. Ну ты, вперёд!, - рыкнул он на Чипа.

Чип, чувствуя на себе яростный взгляд стражника, поплёлся по дороге к холмам, куда указывал Дабнор. Удивительно, что он ещё держался на ногах. В голове гудело так, как будто там пилили дрова на большой гулкой бочке. Оба надсмотрщика пошли за ним, не отставая ни на шаг. Видимо, они оба любили поговорить между собой по дороге. Потому что, пока они шли, ведя Чипа, ему удалось узнать многое. Пусть и не сразу, постепенно, он выяснил, что он - заключённый, за какое-то серьёзное преступление приговорённый к казни, которая состоится около долины, именуемой Рудниковой, находящейся неподалёку от портового города Хоринис. Чип удивился, почему это стражники приняли его за этого заключённого, но возражать не стал. Не хватало только вляпаться ещё в одну историю прямо сейчас. Узнал он немного и о Барьере, который окружает Долину ровной сферой и что никто ещё не смог выбраться оттуда живым. Также он ухитрился осторожно расспросить обоих стражников. Один из них, толстяк, с разорванным ухом, низкий и крепкий, с пивным животом, по сравнению с которым сырный живот Рокфора - бейсбольный мячик - Канапус, терпеть не мог заключённых, считая их отбросами общества, выполнял свою работу с рвением и усердием, за что время от времени получал небольшие отгулы от начальства.

Второй же, наоборот, худой как палка, но, тем не менее, небольшого роста - чуть повыше своего напарника. Любит поговорить, с заключёнными обращается мягко, легко - за это и был поставлен работать в паре с Канапус - у того часто нервишки пошаливали по поводу заключённых, за что и был понижен в звании. Приехал в Хоринис подзаработать из страны пустынь -Варанта. Оба стражника были одеты в лёгкие доспехи оранжевого цвета с металлическими наручами, сапогами и поножами. На поясе с правой стороны у каждого висел меч. С левой - сумка с запасами еды на дорогу. Такую носили все стражники. На привале Дабнор угостил Чипа яблоком, тайком от Канапуса, чтобы у того были силы дойти до конечного пункта.

Хотя Чипу вовсе не улыбалась перспектива погибнуть ни за что. Он подумал было о побеге, но тут же отбросил эту мысль, и продолжал идти за стражниками. И в самом деле, что он мог сделать? Попытаться убежать было нереально. Сил совсем нет, к тому же - наверняка догонят. Отвлечь их тоже нет никакой возможности - нечем, да и если бы даже было чем, это бесполезно, они всё равно сильнее. Уговорить их тоже никак не получалось. Приходилось шагать дальше, хотя умирать мучительно не хотелось. Но выбора не было. По пути возникали опять одни и те же мысли... "Где я?", "Куда я попал?". Чип пытался представить, в каком же положении могли очутиться его друзья, если его тут сейчас...

- Ну вот мы и пришли, - рявкнул вдруг над ухом голос Канапус. Чип вздрогнул. Ему завели руки за спину и крепко взяли за локти.

- Это необходимо. Перед исполнением приговора мы обязаны держать тебя. Таковы правила. Сейчас будут зачитывать приказ. Проще говоря - приговор. Так что держись!, - шепнул ему на ухо Дабнор. Чип вздрогнул и поднял глаза.

Они стояли на довольно высоком холме, с которого открывался чудесный вид на Долину Рудников. Холм заканчивался двадцатиметровым обрывом, под которым находилось небольшое озерко, состоявшее на одну треть из нечистот, так как сюда каждый месяц привозили товары рудокопам на обмен руды. От озерка шла небольшая тропинка, петляющая между скалами. За скалами Чип с трудом различил башни какой-то крепости. От вершины холма, до берега озерка тянулся ручной конвейер с корзиной. В неё рудокопы клали руду, поднимали её наверх, на холм, а оттуда им присылали еду, инструменты, одежду... всё что угодно. Можно было бы разрыть холм, сделать удобную дорогу прямо до озера, но это было невозможно. Мешал Барьер. Предметы он пропускал свободно, туда и обратно, а людей - только внутрь. Те, кто пытались выйти обратно, сгорали, поджаренные сгустками энергии невероятной концентрации...

Чипу казалось, что всё, что с ним происходит нереально. Как то тускло, по особенному светило солнце, летели птицы а их щебет звучал необычно, смешиваясь в один сплошной свист. Повернув голову, бурундук наконец заметил, что рядом с ними ещё кто-то есть. Эти кто-то были... судья - длинный, худой и высокий, одетый в жёлтую накидку и высокую шляпу, похожую на цилиндр, тоже жёлтую. В руке он держал свиток, скреплённый большой печатью; угрюмый стражник с топором, который, очевидно, играл роль палача, и охранник судьи. Судья развернул свиток, и стал читать медленно, с расстановкой, чуть ли не смакуя каждое слово, упиваясь своей полной властью...

- Именем короля Робара Второго, правителя объединённого королевства Миртана. Я приговариваю этого заключённого...

- Стой!

Этот возглас раздался как из пустоты. Но через секунду, перед изумлённым Чипом и растерявшимся судьей возник незнакомец в красной робе с черными полосами и в красном же капюшоне. Его пояс охватывал серебряный ремень. На шее висел большой синий амулет, усыпанный зелёными камнями. Он обернулся к судье и повторил...

- Стой! У меня приказ от Лорда Хагена, главнокомандующего города Хоринис.

Судья как-то сразу присмирел, сжался и замолчал. Тогда незнакомец обратился к Чипу...

- Приговорённый, у меня к тебе есть предложение. Это письмо, - он достал из складок мантии свиток с небольшой печатью, - должно быть доставлено Верховному магу круга Огня...

- Награду ты сможешь выбрать себе сам. Он даст тебе всё, что ты пожелаешь!, - продолжил маг.

Тут бурундуку пришла в голову мысль... а что если потребовать взамен отменить казнь? Тогда будет шанс выбраться отсюда и найти своих друзей. Поэтому он ответил...

- Хорошо, я возьму твоё письмо. Но с условием... пусть судья отменит приговор.

У судьи, который до этого пребывал в настороженном состоянии побагровело лицо и он рявкнул...

- Как ты.., - видимо до этого никто не оказывался до того наглым, как этот заключённый. Но...

- Молчание!, - приказал ему маг, - и, указывая на Чипа, сказал Канапусу и Дабнору, - хорошо, отправляйте его!

- Удачи тебе там, - успел шепнуть Дабнор. Чипа подвели к краю обрыва. Тот не успел и рта раскрыть, как Канапус толкнул его в спину и он полетел вниз.

 

* * *

 

Если бы Чип падал на землю или скалы, он бы разбился насмерть. А так он упал в воду, правда грязную и мутную, но зато остался в одном куске, но порядочно нахлебавшись воды. Сил оставалось только чтобы доплыть до берега. Почувствовав под ногами твёрдую землю, он упал и попытался сообразить, что делать дальше. "Ну наконец-то..," - подумал он, глядя на песок, - "Теперь только передохнуть и..."

- Эй, парень, ты откуда такой?, - раздался вдруг над ним голос.

Чип с трудом поднял голову, и увидел перед собой ещё кого-то, одетого несколько иначе, чем все те, кого он уже видел. Его одежда была очень похожа на одежду стражников, но отличалась отсутствием дополнительных элементов защиты, вроде поножей и нарукавников. Это кто-то был жилистый и крепкий. При себе он имел меч, а за спиной висел длинный лук. Увидев, что Чип боле менее пришёл в себя, незнакомец протянул ему руку...

- Вставай, - сказал он и помог ему подняться. После того, как тот встал, незнакомец представился...

- Меня зовут Диего.

- А меня.., попытался было представиться Чип, но не успел. Диего перебил его.

- Я не хочу знать кто ты такой. Ты только что появился здесь, а я присматриваю за новичками. Для начала хватит и этого. Если ты хочешь остаться в живых в этом гиблом месте, тебе придётся поговорить со мной. Впрочем, - тут он хмыкнул, - умереть ты можешь в любой момент, да и кто я такой, чтобы помешать тебе?. Ну так, что ты думаешь?

После пережитого, голова у Чипа всё ещё болела, но, тем не менее, соображал он хорошо...

- Скажи мне, куда это я попал?, - попросил он.

- Это место мы называем колонией. Мы отделены от внешнего мира Барьерам, но всё так же доставляем королю руду, правда, теперь в обмен на вещи. В колонии есть три лагеря... Старый, Новый и Болотный. До Старого идти ближе всего. Рекомендую. Просто иди по этой тропинке. Когда ты дойдёшь до моста через реку, перейди на другую сторону и иди по левой дороге. Она приведёт тебя прямо к главным воротам. Старый лагерь - одно из безопасных мест в колонии. Между лагерями разгуливают дикие твари, так что если у тебя нет нормального оружия, лучше одному не разгуливать, это самоубийство.

- Почему ты мне помогаешь?, - Чип внимательно посмотрел на Диего.

- Потому что тебе нужна была помощь. К тому же, у меня есть для тебя предложение. Судя по всему, тебе нужна защита. Каждый кто попадает сюда, должен сделать выбор - к какому лагерю присоединяться. Я здесь чтобы показать, что Старый лагерь - лучшее место для новичков.

Чип, слушая наставления, машинально теребил в кармане куртки какую, то бумагу. Когда Диего закончил говорить, бурундук вытащил её на свет... это оказалось письмо магам Огня.

- Да, кстати, у меня есть послание для Верховного мага круга Огня, - сказал бурундук, - его дал мне какой-то маг, прежде чем меня сбросили сюда.

- Да ну?, - удивился Диего, - Чтож... Твоё счастье, что я в последнее время не в ладах с магами. Спрячь-ка это письмо подальше. Это очень важно! Любой в колонии тебя за это письмо закопает. За доставку посланий маги очень хорошо платят, а в колонии в основном живут не очень богато, - тут Диего снова усмехнулся, - Но передать ты его навряд ли сможешь. Тебе нужно в замок Гомеза, а туда не пускают кого попало.

- Кто такой Гомез? Я слышал, что он вроде бы как тут главный?

- Гомез - лидер Старого лагеря и самый влиятельный барон в колонии. Всем этим лагерем мы обязаны ему. Он его основатель.

Да, неплохо было бы присоединиться к какому-нибудь лагерю, - подумал Чип, - Можно будет надеяться на помощь.

Но для начала следовало расспросить Диего поподробнее...

- А если я захочу стать одним из людей Гомеза, что мне нужно сделать?

- У ворот замка ты найдёшь человека по имени Торус. Скажи ему, что тебя прислал я.

- Отлично. Кстати, не подскажешь, какое сегодня число?, - спохватился Чип. Он надеялся, что путешествие через портал не повлияло на время.

Диего усмехнулся.

- Здесь, за Барьером, мы не измеряем время. То есть измеряем, но не так как все остальные. Каждый, кто сюда попадает, забывает прошлое время и начинает вести счёт лет заново. День мы измеряем как обычно, по солнечным часам, а вот года каждый измеряет сам для себя. Например, я здесь уже десять лет, семь месяцев и семнадцать дней - и я пользуюсь этим временем. Ты попал сюда сегодня - значит твоё летосчисление насчитывает всего день. Вот так.

- Да... Интересно. Слушай, а ты не видел здесь случайно моих друзей? Один в красной гавайской рубашке и с чубом на лбу, второй в синем свитере и с большими рыжими усами. Ещё есть маленький мух - Вжик и мышка в светло голубом комбинезоне.

- Хм.., - Диего задумался, - Нет, с такими странными приметами мне никто не попадался, это я могу сказать точно.

- Ну что ж, спасибо за помощь!, - поблагодарил бурундук. Диего же сказав на прощание... "Встретимся в Старом лагере", пошёл по тропинке между скал и вскоре скрылся из виду.

Чип, решив пойти за ним завернул за скалу, но обнаружил, что Диего исчез. Видимо, он умел ходить очень быстро, когда это было необходимо. А может быть, дело было вовсе не в этом... Чип не стал долго думать над этим и пошёл дальше.

Вскоре, тропинка петляющая между скал привела его к входу в небольшую шахту. Тропинка от шахты вела в сторону видневшейся вдали реки. Из любопытства Чип зашёл в шахту. Там было сыро, холодно и темно. Он хотел было пройти вглубь, но проход перекрывала толстая ржавая решётка, глубоко вбитая в камень. Перед решёткой лежал скелет, сжимавший кирку, рядом с ним стоял гнилой деревянный сундук. На фаланге пальца скелета тускло блестело кольцо, судя по всему серебряное. Оно заинтересовало Чипа. Наклонившись над скелетом, он осторожно снял кольцо. В него оказался вделан небольшой жёлтый камень. Оно было так приятно на ощупь, от него исходила такая приятная энергия, что Чип не удержался и надел его на палец. Ничего необычного не произошло. Полюбовавшись красивыми переливами камня, он попытался открыть сундук. Крышка не поддавалась, он рванул её сильнее. Крышка сидела крепко, несмотря на то, что сам сундук уже почти сгнил. Тогда Чип поднял с пола кирку и ударил по крышке. Сундук развалился. Внутри сундука лежала бутылка с какой-то бумагой, бутыль с тёмной жидкостью, оказавшейся вином и небольшая горка руды. Руда оказалась величиной с грецкий орех и от неё исходил необычный синий цвет. Подняв бутылку, бурундук вынул пробку и вытряхнул на ладонь записку. Развернув её он прочёл...

 

Привет, Эдик.

Извини, что забрал тогда твою кирку. Мне она была нужнее. Надеюсь, ты простишь мне это. К тому же, вместе с письмом я посылаю тебе мой старый долг с того года. Хотелось бы, чтобы мы остались друзьями.

Каррис.

 

Чип забрал руду, распихал остальное по карманам и вернулся к выходу.

Солнечный свет, несмотря на кратковременное пребывание под землёй больно резал глаза. Бурундук начал спускаться по тропинке к реке. По пути у огромного старого дуба он нашёл ржавый меч. Подумав, он подцепил его к поясу (какое-никакое оружие), и зашагал дальше. Хотя меч был довольно старый, рассыпаться он пока не собирался. И Чип не пожалел, что взял его. Потому что по тропинке гуляло странное существо и клевало огромным жёлтым клювом старые желуди. Оно напоминало страуса - мощные крепкие ноги с огромными когтями. Вместо крыльев на спине находилось некое подобие плотного кожаного панциря. Бело-серое оперение. Голова почти полностью состоит из клюва. Огромные жёлтые глаза и коротенький маленький пучок перьев сзади, напоминающий хвостик. Это, несомненно, была птица или её ближайший родственник.

Чип осторожно решил обойти это существо, но оно неожиданно забеспокоилось, хотя и не напало. Судя по всему, видело оно неважно. Бурундук случайно наступил на сухую ветку. Раздался треск. Птица закачала головой влево-вправо и пронзительно закричала. Чип заткнул уши. Крик у неё был отвратительный - примерно так же кричит павлин. После нескольких таких душераздирающих воплей птица вдруг неожиданно резко взяла старт на него, занося для удара свой острый серповидный клюв. Чип растерялся, и не найдя ничего лучшего бросился бежать. Тварь побежала за ним. На бегу Чип вспомнил, что у него на поясе висит меч. Резко выдернув оружие он обернулся навстречу врагу. Птица примерилась долбануть клювом, но Чип опередил её. Поскольку больше ничего не оставалось делать, он изо всей силы ударил её по клюву мечом, развернув его плашмя, чтобы случайно не покалечить. Удар получился достаточно мощным, птица просто пролетела немного по воздуху и упала на землю, подняв с дороги кучу пыли. Облегчённо вздохнув, бурундук заткнул меч за пояс и...

И вот тут птица вдруг начала таять. Это было необыкновенное зрелище. Туша медленно, сантиметр за сантиметром растворялась в воздухе и наконец, совсем исчезла. Подойдя, Чип пару раз тупо потыкал мечом в то место, где лежала туша. Ничего. Вздохнув, решил, что всех чудес этого мира ему всё равно не понять и пошёл дальше по тропинке.

Через некоторое время он вышел на берег реки, или лучше было бы сказать - речушки. Чуть поодаль через реку был перекинут мост. У моста по обе стороны стояли хмурые стражники. Речушка оказалась самая что ни на есть плюгавенькая - метров десять в ширину. Такую можно и переплыть, а кое-где даже и перейти вброд. Зачем тогда нужно было охранять мост, Чип так и не понял. Неподалёку от реки находилось небольшое поле, огороженное забором. На поле паслись копии той же гигантской птицы, которая напала на Чипа незадолго до этого. Чуть в сторонке стояли и разговаривали двое, одетые в одежды, сшитые из шкур, судя по всему - охотники. За спинами у них висели длинные луки, а к поясу были пристёгнуты булавы с шипами на конце. Чип подошёл к ним. Один из охотников его заметил...

- Эй, подойди сюда. Не бойся. У тебя случайно нет карты? Вот так вот нужна...

- Нет, - покачал головой Чип, - я здесь впервые. А вы охотники, так?

- Да, всё верно, - засмеялся первый, - Но мы добываем только меха и шкуры. Охотимся в основном вот на таких зверей, - он указал на луг с птицами, - мы называем их Падальщиками. Это хищные птицы. В общем, здесь все звери хищные, - он поскрёб подбородок, - Как ты уже знаешь из названия, в основном, они питаются падалью. К тому же мясо их очень вкусное, особенно хорошо прожаренное. ...Да... мясо.. эээ.. неважно. Итак.. Охотиться на них просто, это довольно лёгкий противник, но они обычно собираются стаями. Так что не стоит недооценивать их. Кроме того, мы иногда охотимся на Глорхов. Вон они, видишь?

Чип посмотрел туда, куда указывал охотник и увидел стаю необычных животных. Внешне они напоминали динозавров - рапторов, только меньшего размера. Указав ещё на несколько таких стай, охотник продолжил...

- Глорхи - очень опасные твари. С одним глорхом легко справится даже мой напарник, но они, как и падальщики, охотятся и живут стаями. Так что лучше им не попадаться в одиночку... Ох, что-то у меня в горле пересохло. У тебя не найдётся чего выпить? С утра капли во рту не было.

Чип вспомнил про бутылочку вина, которую он нашёл в шахте. Ему она была не нужна, а за ценную информацию следовало отблагодарить. Поэтому он вытащил бутыль из внутреннего кармана и передал её охотнику. Тот открыл крышку, с наслаждением отхлебнул порядочный глоток и передал своему напарнику. Тот молча поблагодарил кивком головы, взял, отпил несколько глотков и опять передал первому. Тот, спрятав заветную бутыль в просторную сумку, повернулся к Чипу.

- Спасибо! А то целый день ходишь по лесу, устаёшь и пить хочется...

- Дорога в Старый лагерь ведёт через тот мост?, - спросил Чип, указав на мост неподалёку.

- Да, именно. Перейдёшь на ту сторону, пройдёшь немного и увидишь ворота. Я бы проводил, но мы с напарником должны караулить падальщиков. Нужно подождать, пока они заснут. Тогда на них будет легче напасть. А один он тут не справится.

- А чего он такой неразговорчивый?, - Чип покосился на второго охотника.

- А, не обращай внимания. Он всегда такой. Ну удачи! И будь осторожен. Советую экипироваться получше, и не ходить одному. Здесь, в колонии, тебя могут убить только за то, что кому-то понравилась твоя кирка.

- Спасибо за совет, - Чип зашагал к мосту, - постараюсь им воспользоваться!

- И тебе удачи! - донеслось в ответ.

 

* * *

 

После того, как Чип перешёл мост, ему открылся восхитительный вид на Старый лагерь. Это был настоящий замок - со сторожевыми башенками, с которых глядели вдаль стражники, с небольшим рвом, с массивными, правда немного развалившимися каменными воротами с одной стороны и с такими же массивными, только деревянными с другой. Правда, стены были деревянными, но зато обитыми (кое-где) железными пластинами. У ворот стояли два стражника. Чип попытался пройти, но его тут же окликнули.

- Стой!, - грозного вида стражник оглядев бурундука с головы до ног спросил, - И куда это мы идём?

- В лагерь, - ответил Чип, недоумевая, зачем его спрашивать о том, что и так понятно.

- От тебя ведь не будет неприятностей, а, парень?, - продолжал вопрошать стражник.

- Диего сказал, что я могу встретиться с ним в лагере, - сказал бурундук, вспоминая, что говорил ему Диего.

- А, Диего, - охранник сразу успокоился, - Ну, раз так, проходи.

Чип прошёл под массивным деревянным сводом ворот и оказался на площади. Тут есть небольшая поправочка. Площадью это место было названо условно. Просто на этом месте сходились к воротам все основные дороги. Вдоль стен проходили небольшие хижинки без дверей, напоминающие бараки. По их крышам расхаживали стражники в тяжёлых доспехах. От обычных они отличались тем, что на них были вшиты железные пластины и доспех имел очень прочный стальной нагрудник с изображением головы льва. Такие доспехи были довольно тяжёлые, но зато обеспечивали очень надёжную защиту практически от всех видов оружия.

В центре лагеря стоял небольшой замок, полностью сделанный из массивных каменных блоков. Стены возвышались метров на двадцать в высоту. Некоторые из них, правда, начали потихоньку разваливаться, но это по-прежнему был очень прочный замок. Ворота перекрывались толстой железной решёткой. По периметру замка, вплотную к стенам стояли такие же бараки, как и около внешних стен. Около них отдыхали или чинили свой инструмент рудокопы. Их легко было отличить от других обитателей замка тем, что они были все измазаны в рудной пыли, и ходили в рваных грубых штанах и такой же рубахе. К тому же, почти у каждого из них за спиной висела кирка.

Внезапно Чипа окликнули. Он посмотрел в ту сторону и увидел стражника, манящего его пальцем. Чип подошёл. Стражник внимательно оглядел его с ног до головы и сказал...

- Меня зовут Бладвин. Мне кажется, что ты не очень можешь за себя постоять. Особенно в таком месте, как это. Поэтому я предлагаю тебе... десять кусков руды за твою защиту и тебя здесь никто не тронет. Ну как? Договорились?

- Я должен платить за защиту? Нет уж, - отказался Чип.

- Как знаешь, - пригрозил стражник, - кто знает, какая опасность подстерегает тебя. Ты ещё меня вспомнишь.

Угроза не подействовала. Не до того было. Сначала нужно было найти Диего. После переговоров с несколькими рудокопами, которые ничего толком сообщить не смогли, неподалёку от ворот замка Чип вдруг заметил Диего, сидящего на деревянной лавочке около небольшой хижины, которая, однако, выглядела лучше, чем дома рудокопов.

- Привет!, - поздоровался Чип, подойдя ближе. - Слушай, у меня к тебе просьба. Расскажи мне об этом месте поподробнее. На всякий случай.

- Хорошо, - ответил Диего, - но учти... рассказ будет долгий. Ты готов?

- Конечно. Мне некуда спешить, - Чип уселся рядом на скамейку, - Рассказывай.

- Ну тогда слушай...

...Старый Лагерь находится в середине Рудниковой долины, и его стражники контролируют все действующие пути сообщения с внешним миром. Старый Лагерь - единственное место в колонии, где продают еду и напитки из внешнего мира. Кроме уже перечисленных товаров, в Старом Лагере очень высоко ценятся оружие и доспехи, и это приводит к тому, что знающий человек непременно попробует купить снаряжение в другом месте. Без торговли с внешним миром немыслимо само существование Старого Лагеря - поселение не производит ничего кроме руды, которую добывают в Старой Шахте. От внезапного нападения жители лагеря защищены двумя рядами стен. Первая стена защищает дома рудокопов и призраков, она не очень надежна и полностью состоит из деревянных балок и досок. Обитатели Старого Лагеря называют Внешним кольцом пространство, которое начинается от первой стены и заканчивается у второй, каменной стены замка. Во внешнем кольце проживает большая и основная часть населения лагеря. Здесь любой человек найдет все, что ему нужно у призраков-торговцев, если он хорошенько поищет нужного человека, то даже приобретет карту колонии. Естественно, все здесь имеет свою цену... жители Старого Лагеря не перегружают свои головы вопросами гуманности и альтруизма. Центральная часть Старого Лагеря - замок, он же Внутреннее Кольцо. Внутреннее кольцо принадлежит элите лагеря и защищено старыми каменными стенами замка. Во внутреннем кольце живут и управляют лагерем рудные бароны. Там же находится святилище магов Круга Огня и казармы стражников. Единственный вход в замок преграждает круглосуточная стража, которая пропускает внутрь лишь членов Старого Лагеря и гонцов из других поселений Рудниковой Долины...

...Тропинка от Северных ворот за рекой разветвляется в двух направлениях... дорога на запад ведет к Старой Шахте, а дорога на север ведет в горы, к месту торговли с внешним миром. Через эти ворота проходят караваны, нагруженные рудой, продовольствием и товарами. Видимо, именно поэтому рядом с северными воротами часто можно встретить "охотников" из Нового Лагеря. Им управляет наёмник - Ли. Также там живут воры, поэтому этот лагерь считается местом сбора всех воров в колонии. У воров тоже есть лидер. Его имя Ларс...

...Арена - Место, где лучшие бойцы всех трех поселений колонии соревнуются в воинской силе. Болотный Лагерь рассчитывает, что победами своих бойцов на арене заинтересует множество потенциальных неофитов. Цель Нового Лагеря неясна, похоже, что его бойцы просто отстаивают честь своего поселения. Старый Лагерь в этом деле настроен довольно практично - он попросту наживается на ставках. Бои на арене - любимое развлечение рудокопов. Похоже, им просто очень нравится смотреть, как избивают стражников. Круглосуточная стража у Замковых ворот надежно преграждает путь во Внутреннее Кольцо. Рудокопам и членам других поселений здесь нечего делать... и чтобы войти в замок, они должны будут убедить начальника стражи в обратном...

...Оружейная расположилась в северо-восточной части замка. Здесь примут любого стражника, если он нуждается в хороших доспехах, и если у него есть чем за них заплатить. Кроме того, любой, принадлежащий к Старому Лагерю, может здесь купить себе подходящий меч. Здание рудных баронов - главное здание в замке. Здесь живут главы Старого Лагеря - бароны и приравненные к ним... телохранители и управляющие. Тут располагается склад оружия для стражников, кухня, спальни, а также склад с ценностями, которые бароны скопили за много лет торговли с внешним миром...

...В храме Магов Огня живут маги Круга Огня, проводя свое время в молитвах богу добра и света Инносу. Рядом с храмом всегда можно найти одного из магов, продающего магические эликсиры, свитки и амулеты... Рынок - одно из самых оживленных мест во Внешнем Кольце, он размещен под большой деревянной крышей под южной стеной замка. Здесь можно купить почти все - от еды и напитков до одежды и оружия. Через Южные ворота проходят торговцы и курьеры - словом, все те, кому необходимо добраться до других поселений колонии. Дорога отсюда приведет такого путника или на восток в горы - к Новому Лагерю, или на запад - к Болотному Братству...

- Так, с этим я разобрался. Вроде.., - Чип задумался, - А теперь, расскажи мне поподробнее о тех, кто здесь живёт. Это может оказаться полезным.

- Ну, если ты ещё не уснул, слушай...

 

... Рудокопы не являются членами лагеря и не имеют здесь никаких прав. Эта несправедливость, вероятно, была замечена рудными баронами, и они в компенсацию придумали рудокопам больше обязанностей. Большую часть своего времени они проводят в шахте, махая киркой и добывая руду. Через несколько недель работы рудокоп обычно добывает достаточное количество руды, приходит в Старый Лагерь и селится в одной из хижин во Внутреннем кольце. Сбережения рудокопов быстро оседают в карманах местных торговцев и стражников. Когда у рудокопов становится недостаточно руды, чтобы заплатить стражникам за защиту, они возвращаются обратно в шахту - к монотонному и тяжелому труду, ставшему для них уже привычным...

 

... Призраки - полноправные члены Старого Лагеря, и это не пустое слово - звания "призрак" удостаивается не более половины всех желающих. Как правило, это те, кто чем-то доказали свою полезность для лагеря. Призраки следят за выполнением приказов Гомеза, и у любого из них есть шанс со временем стать стражником. Хотя призраки и имеют право появляться во внутреннем кольце стен лагеря, живут они в деревянных хижинах Внешнего кольца. В Старом Лагере каждый должен знать свое место, и призраки свято соблюдают это правило... жизнь во внутреннем кольце - привилегия стражников...

 

... Стражники занимаются охраной лагеря и защитой рудокопов. Они - лучшие из лучших, на деле доказавшие рудным баронам свои боевые навыки и безоговорочную преданность. Стражники, как правило, хорошо вооружены и могут постоять за себя. Плату за свой труд стражники получают непосредственно от баронов, но исключительно на эти средства живут лишь самые ленивые из них. Остальные стражники широко практикуют другой способ обогащения. Они поделили территорию Внешнего кольца на участки и забирают у рудокопов свою долю руды... за защиту... От кого спрашивается? От самих себя...

 

... Пятеро из тринадцати магов, основавших магический Барьер, некогда избрали Инноса в качестве своего божественного покровителя. Они уже давно смирились со своим пребыванием под Барьером, и не ищут путь к спасению из Рудниковой Долины. Маги Огня представляют интересы короля в переговорах между баронами и внешним миром, и живут в своем храме рядом с баронами. Как и все маги, они проводят свое время, пытаясь с наибольшей полнотой постигнуть сущность магических рун. Кроме того, Маги Огня занимаются изготовлением и продажей магических зелий, свитков и амулетов. Впрочем, их товары не пользуются в лагере бешеной популярностью - за свои услуги маги требуют слишком много руды...

 

... Рудные бароны - правители Старого Лагеря, и живут в замке во внутреннем кольце стен. Их власть ничем не ограничена, а решения - безоговорочно выполняются. Рудные бароны забирают себе основную часть товаров, получаемых от торговли с внешним миром. Кроме баронов, в замке обитают их доверенные лица - управляющие и телохранители. Бароны и прочие постоянные обитатели замка носят доспехи аристократии или облачение высших должностных лиц Хориниса. Учитывая прошлое (и настоящее) этих людей, их манера одеваться выглядит насмешкой над королем и бывшими хозяевами замка...

 

- Ну, вот в принципе и всё, что тебе нужно знать о Старом лагере и о его иерархии...

- Спасибо!.. Да, кстати, ты говорил про какого-то Торуса. Это вон тот?, - Чип посмотрел на мощного стражника у ворот в замок. Одет он был в тяжёлую стальную броню, за спиной висел большой арбалет и длинный, с зазубринами двуручный меч. Лицо стража украшал длинный толстый шрам, тянувшийся от брови до подбородка.

- Да, это Торус. Я с ним на дружеской ноге, поэтому я думаю, что он тебе поможет.

- Тогда я пойду. Дело не ждёт, - Чип поднялся и пошёл к воротам замка.

- Будь осторожнее в разговоре, - ещё раз предупредил Диего.

Подойдя к Торусу, бурундук тактично кашлянул, чтобы тот обратил внимание. Когда он повернулся, бурундук сказал, как бы уточняя...

- Кажется, ты не пропускаешь в замок посторонних...

- Только те, кто служит Гомезу могут проходить в замок, - отрезал Торус.

- Но мне очень нужно попасть в замок, - начал настаивать Чип, - у меня есть письмо для Верховного мага круга Огня.

- Так ты думаешь, я позволю тебе войти в замок и получить награду за это письмо?

- Да, - неуверенно ответил Чип.

- Покажи-ка мне это письмо!, - потребовал Торус.

- Думаешь, я позволю тебе прикарманить его? Забудь об этом!

- Хорошо, уже забыл, - спокойно сказал стражник.

- А если я хочу стать одним из помощников Гомеза?, - Чип не дал стражу и рта раскрыть.

- Да что ты говоришь!, - издевательски произнёс стражник, - И почему ты думаешь, что можешь быть полезен Гомезу?

- А почему ты сам не можешь меня испытать?, - возмутился Чип.

- Малыш, не всё так просто, - начал объяснять Торус тоном "я - повторяю - это - тебе - ещё - раз", - У каждого новичка, который здесь появился, должен быть покровитель. Покровитель из людей Гомеза. Он будет в ответе за всё, что ты совершил, за все твои ошибки.

- У меня есть покровитель - Диего. И всё-таки, я ничем не могу тебе помочь?

- Что же ты сразу не сказал, что тебя прислал Диего! А насчёт помощи... нет, - ответил Торус усталым, но доброжелательным тоном, -Ты, так сказать, немного маловат, чтобы мог помочь нам. Лучше делай то, что скажет Диего.

Глава стражей отвернулся и снова стал внимательно смотреть за каждым, кто входит и выходит из замка, давая этим понять Чипу, что разговор окончен.

Чип вновь отправился к Диего. Тот разговаривал с каким-то призраком. Чип терпеливо подождал, пока они закончат обсуждать жизнь в лагере, и спросил его...

- Это снова я. Скажи, что мне нужно сделать, чтобы меня приняли в Старый лагерь?

- Ну.., - задумался Диего, не ожидавший, что новичок начнёт сразу расспрашивать об этом, - прежде всего, ты должен произвести впечатление на влиятельных призраков. Их в лагере всего четверо - Уистлер, Декстер, Слай и Фингерс. Есть ещё Скатти. Он стражник, но его голос тоже много значит. Убедишь хотя бы четырёх - считай что ты уже принят.

- А как произвести на них впечатление? Что мне сделать?, - спросил Чип.

- Этого я тебе не могу сказать - не имею права, но даже если бы я мог распространяться об этом, то всё равно ничего не мог бы сказать. Я просто не знаю. Всё это каждый раз по-новому. Так что тебе придётся рассчитывать только на себя.

Сказав это, Диего опять повернулся к говорившему с ним призраку и между ними завязался спор о каком-то редком амулете. Чип же решил обойти замок кругом, дабы осмотреться. Спустившись вниз по дороге, до его ушей донёсся звон оружия и выкрики. Немного подумав, стоит ли идти туда, он всё же отправился посмотреть, из-за чего весь этот шум. Вскоре он оказался около большого круглого каменного здания, около которого стояла толпа рудокопов. На его крышу вела лестница, и рудокопы по одному забирались туда. Те же, кто уже залез на крышу здания, смотрели куда-то вниз и радостно скандировали... Харим! Харим! Харим! Чип обратился к рослому стражнику, стоящему за небольшой стойкой...

- Что происходит?

- Ты новенький, да? Я Скатти. Сейчас происходит бой на арене, - он указал на круглое здание, - я принимаю ставки на бойцов, сражающихся друг с другом на арене. Сегодня дерётся наёмник Нового лагеря и Страж Болотного лагеря. Ставки уже сделаны, так что ты пришёл зря.

- Понимаешь, я хочу вступить в Старый лагерь. Ты можешь мне помочь?, - спросил его Чип.

- Хм... да, возможно. Но ты должен сильно удивить меня. Победи бойца нашего лагеря - Кирго, и я помогу тебе.

- Выбора у меня всё равно нет... Ты можешь меня потренировать хотя бы или продать что-нибудь для боя?

- Да. Но всё это обойдётся тебе в пятьдесят кусков руды.

Чип достал руду. К тому времени толпа уже рассосалась, и место для тренировки было освобождено. Скатти вручил ему стандартный меч, которые были широко распространенны внутри Барьера и поэтому были достаточно дёшевы, кожаные доспехи, небольшую наплечную сумку и сказал...

- Ну, начнём обучение, - он вытащил свой меч и начал объяснять, - Начнём с азов. Для начала тебе нужно научиться правильно держать оружие. Начинающие новички часто держат рукоять меча двумя руками. Это неправильная привычка, которая будет мешать тебе в дальнейшем. Держи меч одной рукой, клинок направь вверх и не держи его неподвижно. Тогда у тебя появится больше подвижности. Если ты будешь следовать моим советам, то увидишь, в чём состоит преимущество. Да, вот ещё кое-что... если ты будешь так держать оружие, у тебя появится шанс нанести несколько ударов сразу. У новичка этот шанс невелик, но если ты будешь тренироваться, то он увеличится.

Чип начал повторять движения за Скатти. Сначала ничего не происходило. Рукоять меча была непривычна на ощупь и неудобна. Но это продлилось недолго. Жёлтый камень на кольце, который он надел тускло засветился, но этого никто не заметил. Неожиданно Чип почувствовал, как его тело наливается силой и ловкостью. Клинок вдруг стал как бы продолжением руки. Махать им стало легко и удобно. Несколько взмахов и он, неожиданно даже для самого себя выбил клинок из руки Скати и остановился, опустив руки. Всё-таки, это оказалось не так просто.

- Ты замечательно управляешься с мечом. Даже слишком - похвалил стражник Чипа, поднимая свой меч, - Всё удивляюсь, откуда... Я не считаю себя бойцом да и, если честно, никогда им не был. Меня взяли в стражники только потому, что я могу показать новичкам на практике, как держать меч. Ну и родня, конечно. Неважно... Теперь, я думаю, ты можешь победить Кирго. Иди, отдыхай. Или ты хочешь сначала побороться с ним? Он новичок, но быстро учится, - тут Скати заулыбался. Он был уверен, что его уставший ученик не захочет драться со свежим и сильным противником. Но он ошибся. К своему удивлению он увидел, что новичок направился прямо к Кирго. Подойдя к бойцу, который сидел у костра рядом с бойцами из других лагерей, он сказал...

- Я хочу драться с тобой!

- Но я не хочу сейчас драться, - ответил тот, удивлённо смотря на новичка, - может лучше выпьем чего нибудь и просто поговорим?

- Нет, - стоял на своём Чип, надеясь, что Кирго согласится. Ждать, когда наступит подходящий случай сразиться с ним, бессмысленно. С ним может случиться что угодно. Быка надо брать за рога, - Я хочу драться с тобой. Сейчас.

- Ну хорошо, иди за мной.

Кирго направился на арену. Чип - за ним. Рудокопы все давно разошлись, поэтому зрителей не было. Может это и к лучшему, - подумал Чип, - По крайней мере, никто мешать не будет.

Чип вышел на арену. Это оказалась небольшая открытая площадка со всех сторон окружённая высокими круглыми стенами. На крыше находились лавки для болельщиков. Кирго дошёл до середины арены, повернулся к Чипу, вытащил меч и сказал...

- Ну вот мы и пришли. Пусть победит сильнейший.

Чип тоже вытащил клинок. Они сошлись. Кирго задумал сделать ложный выпад слева, но Чип, угадав, заблокировал его и тут же вычертил в воздухе сверкающую дугу. Тогда Кирго направил всю силу удара сверху вниз, и, не рассчитав, споткнулся и упал. Возникла глупая ситуация - споткнувшийся боец всё равно, что архимаг, забывший как зажигать огонь. Чип, приставив к его груди меч, спросил подходящего к ним Скатти...

- А что мне теперь делать?

От удивления Скатти что-то невнятно пробормотал, но что, понять было нельзя. Ещё бы - новичок победил молодого стражника, а Кирго был именно им. К тому же, слишком уж быстро всё закончилось. Слишком... Тогда, не дожидаясь, пока к Скатти вернётся речь, Чип помог Кирго встать. Стражник отряхнулся и сказал с уважением...

- Это был хороший бой. Ты очень ловкий боец. Буду нужен - ищи меня около арены. Я всегда тут, - сказав это, он прицепил к поясу меч и пошёл к выходу арены.

- Ну так что?, - повернулся Чип к Скатти, - замолвите за меня словечко Диего?

- Ну... Хм... Да! Я удивлён, - наконец совладал со своей речью стражник, - я передам Диего, что на тебя можно положиться.

Тогда Чип спрятал меч в ножны, поблагодарил Скатти, вышел из здания и отправился вдоль арены. Он понятия не имел, где будет ночевать сегодня. А между тем, солнце уже садилось. Ещё ему было интересно, где искать своих друзей. Он в задумчивости шёл по тропинке, ведущей около арены, когда его кто-то позвал...

- Эй, поди сюда!

Чип огляделся, и увидел рудокопа, махавшего ему рукой. Бурундук подошёл к нему.

- Меня зовут Гай, - представился рудокоп, -Ты новенький?

- Да, я недавно сюда попал, - подтвердил Чип.

- Ты уже определился, в какой лагерь вступишь?, - продолжал спрашивать рудокоп.

- Да, думаю что в этот.

- Прости моё любопытство, но, кажется, тебе негде переночевать, я прав?

- Да, это так, - Чип с интересом посмотрел на рудокопа, - а скажи, здесь что, есть дом, где я мог бы пожить некоторое время?

- Вон там, наверху, есть дом с небольшим навесом и он никем не занят, - Гай указал на небольшой домик, который высился на холме в окружении таких же домов рудокопов.

Чип поблагодарил рудокопа и направился к дому. Внутри всё было не так уж и плохо - деревянная кровать, такой же стол, пара стульев, скамейка при входе и даже сундук с замком - роскошь, которую мог позволить себе не каждый рудокоп. На столе лежала тарелка, а в ней огромный окорок. Он даже оказался свежим и съедобным. Но Чип не хотел есть. Он хотел спать. Спать с большой буквы. Поэтому он лёг на кровать и сразу уснул, ничем даже не укрывшись. Что ему снилось, никто не знает, а сам он ни за что не расскажет. Лишь ветерок, гуляющий между домов рудокопов, донесёт до внимательных ушей не совсем ясные и правдоподобные истории из жизни Старого лагеря...

 

* * *

 

Следующее утро выдалось довольно холодным, что было необычно в этих местах. Ветер наконец стих, и над бараками рудокопов повис влажный серый туман.

В это утро Чипу выспаться так и не удалось. Сначала где-то вдали дробно застучали молотки, видимо, рудокопы чинили свои дома, затем неподалёку от дома раздались сначала песня пьяного в доску рудокопа, а затем его крики - стражники следили за порядком. Чип понял, что выспаться ему не дадут, тем более, что сонное состояние развеялось и со вздохом начал готовиться к новому дню, а именно засобирался к призраку Слаю, обладающего "правом голоса" за новичков. Правда, он ни малейшего понятия не имел, где его искать и надеялся, что ему подскажут дорогу, как говорится "язык доведёт".

К тому времени, как Чип шёл неподалёку около Южных ворот, день уже разгулялся. Рудокопы уже разошлись кто куда - кто на шахты, добывать себе на завтрак, кто чинить внутренний замок. По пути Чипу попался ещё один стражник, в тяжёлой броне с большим топором за поясом, который вежливо, но твёрдо предложил поделиться с ним рудой за защиту. Связываться не хотелось, поэтому Чип отсчитал этому стражнику, которого, кстати, звали Шакал, десять кусков и направился дальше. Не успел он пройти десять шагов, как его снова окликнули. Чип со вздохом обернулся. Но это оказался не стражник, а торговец - призрак. Поздоровавшись с Чипом, торговец начал быстро-быстро говорить, перебирая пальцами в воздухе, как будто что-то ловил...

- Приветствую тебя. Ты новенький? Меня зовут Фиск. Я торговец. Если тебе нужно что-нибудь продать или купить, обращайся ко мне, ладно?..

- Хорошо, хорошо! Ты случайно не знаешь, где я могу найти.., - и он перечислил всех влиятельных призраков лагеря.

- Фиск быстро перечислил места, где они жили, и, попрощавшись, куда-то убежал. Видимо, работа торговцем требовала постоянного внимания.

Следуя указаниям Фиска, Чип быстро нашёл всех, кого искал. Каждый из Призраков дал ему задание. Слай попросил его найти исчезнувшего стражника, пропавшего неделю назад. Помощников не дал, посоветовал только искать около Южных ворот. Декстер предложил купить у него партию "интересных" товаров, в обмен на помощь. Чип отказался. Ради присоединения к Старому лагерю покупать контрабанду? Не на того напал.

Уистлера Чип нашёл не сразу. Тот сидел около своего дома на скамеечке, но Чип раз десять проходил мимо него, пока наконец заметил.

- Привет!, - начал он, - меня прислал к тебе Диего. Я хочу присоединиться к Старому лагерю. Ты можешь мне помочь?

- Ммм... Да, думаю что смогу. Видишь ли, у торговца Фиска с некоторых пор находится меч очень дорогой и красивой работы. Он когда-то принадлежал мне. Но Фиск отказывается продавать его мне по причине... эээ... неважно! Я хочу, чтобы ты купил его у него, - с этими словами он передал Чипу сто кусков руды.

- А почему Фиск не хочет продавать его тебе?, - полюбопытствовал Чип, - Может я смогу помочь?

- Тебе это знать не нужно!, - жёстко сказал Уистлер, - Принеси мне меч и я тебе помогу.

Чип отправился к Фиску. Тот сидел, скучая на скамейке. Чип подошёл к нему, и спросил, вроде как для себя...

- У тебя есть в продаже какой-нибудь меч? Но не простой, а с какими-нибудь украшениями.

- Да, конечно, - сразу же затараторил Фиск, - у меня как раз есть один такой. Призрак, которому принадлежал этот меч, больше никогда за ним не явится. Меч стоит сто десять кусков руды.

- Хорошо, я беру его, - сказал Чип, отсчитывая руду. Пришлось также отдать и часть своей, но не стоило мелочиться.

Несколько удивившись что не было торга, торговец передал Чипу клинок, и тот отправился к Уистлеру.

Вытащив долгожданный меч, Чип передал его призраку. Надо было видеть его глаза! Какой радостью светились они, как дрожали у него руки, когда он держал лезвие оружия. Поэтому, он смог только невнятно буркнуть...

- Считай, что Диего уже засчитал мой голос за тебя.

Чипу только это и нужно было. Он развернулся и отправился опять к Южным воротам, чтобы начать поиски пропавшего стражника.

За Южными воротами раскидывалось большое поле. Видимо, раньше там выращивали снедь насущную, но потом плюнули и махнули на него рукой - хищное зверьё из близлежащего леса совершенно не давало работать. Теперь от былой пашни мало что осталось. Всё заполонили сорняки, которых, разумеется, никто выпалывать не собирался. От Южных ворот тропинка вела влево и вправо вдоль стен, а также прямо, к небольшому мостику через видневшуюся вдали речушку. Чип решил идти прямо.

Через какое-то время у обочины дороги показался огромный дуб, а под ним сидел и, видимо, отдыхал призрак. Чип прошёл было мимо, но тот вдруг поднялся и позвал его...

- Эй, ты!

- Кто, я?, - очнулся от раздумий Чип.

- Нет, твоя бабуля... Конечно ты, кто же ещё! У меня для тебя совет... если тебе дорога жизнь, я не советую тебе ходить по этой тропинке дальше.

- Почему?, - удивился Чип.

- Дальше по дороге располагается отряд орков. Они с радостью сделают из тебя котлету.

- Ох.., - только и сумел выговорить Чип. Он помнил, как Дейл однажды показывал ему орка в какой-то компьютерной игре - здоровенный волосатый бугай с топором скалился с экрана монитора.

- Не за что, - отозвался стражник, снова усаживаясь поудобней.

- Да, слушай, а не видел ли ты тут стражника одного?, - спохватился Чип, - пропал он где-то здесь. Неком зовут.

- Да нет, вроде не видел. Тут в основном тихо. Я постоянно здесь сижу. Правда, слышал я тут не так давно подозрительный шум во-он с той стороны, - стражник указал на небольшую скалу с пещерой, - Там вроде бы живут кротокрысы.

- Кто-кто?, - не понял Чип, - Это ещё кто?

- Кротокрысы. Да ты не бойся, иди, - последовал ответ, - Ты с ними справишься. Главное, береги ноги.

Сказав это, призрак привалился спиной к дереву, и стал набивать трубку. Подойдя к пещере, Чип глубоко вздохнул и вошёл внутрь. Пещера оказалась не очень большой, в ней царил мягкий полумрак. С потолка свисал засохший плющ, закрывая обзор. На полу валялась рассыпанная руда. Чип прошёл глубже в пещеру. Вдруг за спиной у него послышалось тихое ворчание. Бурундук медленно обернулся. На него смотрело необычное существо. Оно напоминало свинью, только без пятачка. Вместо этого у существа были большие, в палец длинной клыки, такие же когти на лапах и огромные синие глаза. Несколько секунд они молча смотрели друг на друга, потом рука Чипа потянулась к мечу. Тварь, которая оказалась впоследствии кротокрысом, заворчала и прыгнула вперёд. Бурундук моментально выхватил клинок и направил его слегка подрагивающий конец на зверя. Кротокрыс остановился, а Чип медленно, по стеночке начал обходить его, стараясь приблизиться к отблескивающему предмету. Это оказался блестящий медальон на серебряной цепочке, на котором можно было прочесть выгравированное имя пропавшего стражника. Бурундук забрал амулет, не переставая в то же время следить за зверем и не опуская меч. Затем тем же путём он отправился назад.

 

Выйдя из пещеры, он сразу двинул к Слаю за обещанным голосом в его пользу, провожаемый рёвом кротокрыса, так и не осмелившегося выйти из пещеры

Слай сидел на скамеечке около своего дома. Видимо, это было любимейшее занятие всех призраков лагеря - целыми днями сидеть на скамеечке, греться на солнце и ничего не делать. Чип подошёл к нему...

- Вот и я, - сказал он, - И у меня новости по поводу твоего пропавшего стражника.

- Где он?, - нетерпеливо спросил Слай.

- Боюсь, что на Нека напали кротокрысы, - вздохнув, ответил Чип.

- Что? О боже... Он не мог... К тому же он мне сильно задолжал. Но постой! А чем ты это докажешь?

- Этот амулет случайно не Нека?, - спросил Чип, вытаскивая амулет и передавая его Слаю.

- Да, это он! Возможно, ты сначала пытался его прикарманить, но ты поступил верно, отдав его мне. Диего может рассчитывать на мой голос.

Чип передал Диего, что задание выполнено. Четыре человека согласились на его кандидатуру. Тот, внимательно выслушав Чипа, похвалил...

- Весьма неплохо для новичка. А теперь, тебя ждёт последнее испытание. Отправляйся к Старой шахте и возьми у призрака-командующего этой шахты - Яна, список вещей, которые нужны им. Список должен был прийти нам ещё пять дней назад. Вот ты и возьмёшь его.

- А где находится шахта?, - спросил Чип.

- Как выйдешь из Северных ворот, иди по тропинке никуда не сворачивая, пока не дойдёшь до развилки. Повернёшь на правую тропинку и она выведет тебя прямо к воротам Старой шахты... Это всё. Да, и вот ещё что. Возьми на всякий случай карту, если заблудишься. Считай это подарком...

 

* * *

 

Углубившись в лес, Чип с некоторой опаской шёл по тропинке, петляющей между деревьев. Где-то далеко кричала птица. Лес был полон шорохов, и, казалось, поглощал всех, кто осмеливался заходить в шуршащую полутьму. Идя по тропинке, Чип старался не думать о том, сколько тут может быть монстров. Ему вполне хватало рассказов стражников и тех немногих рудокопов, которые осмеливались близко подойти к лесу. Конечно, у страха глаза велики, но иногда лучше не рисковать. Тропинка, по которой шёл Чип внезапно ушла в темноту небольшой пещеры. Чипу показалось, что во мраке пещеры сверкнули два чьих- то зрачка. Бурундук поднял палку и слегка пошевелил ею листья под ногами. Последовавший за этим громкий рык, убедили его, что он не ошибся - в пещере действительно кто-то был. Через секунду оттуда выскочил здоровенный зверь. Внешне он походил на носорога, только не такой толстый, и весь покрыт грязной серо-бурой шерстью. На голове находился здоровенный острый как бритва рог. На лапах у него были огромные когти, не меньше двадцати сантиметров. Это был мракорис. Чип вспомнил, что про этого монстра ему недавно рассказывал один из стражников, чудом избегнувший лап этой твари. Ещё он рассказывал, что страшнее мракориса может быть только тролль или стая глорхов. Увидев Чипа, монстр зарычал и бросился на него. Бурундук кинулся к ближайшему дереву и сам не заметил, как влез почти на самую вершину.

Мракорис внизу завыл от голода и злобы. Он попытался было залезть на дерево, но ничего не вышло - его когти только зря сдирали кору с дерева. Ничего не добившись, мракорис уселся под деревом ждать. Ждать ему быстро надоело. Порычав немного для порядка, он вальяжно удалился обратно в пещеру.

Чип подождал ещё немного, чтобы окончательно убедиться в том, что мракорис ушёл глубоко в пещеру. Когда ему наконец показалось, что всё стихло, он соскользнул с дерева и рванул в лес.

Пробежав немного по лесу, он прислонился к дереву. Отдышавшись, Чип огляделся вокруг. Густой лес вокруг и незнакомая местность не сулили ему ничего хорошего. Чип вдруг вспомнил о карте, которую ему дал Диего. Развернув её, он не поверил своим глазам. На карте небольшая нарисованная стрелочка отмечала его местонахождение! Стоило чуть повернуться направо, и стрелка тоже поворачивала направо, как на компасе. Это был настоящий клад. Чип тут же нашёл на карте Старую шахту и пошёл в том направлении, следуя по стрелке.

Через некоторое время он вышел на опушку леса. Перед ним возвышалась огромная скала с шахтой. Её свод искусно поддерживался толстенными деревянными балками. Рядом с входом стоял большой пресс для дробления руды. Около пресса стояли двое, судя по виду стражников и негромко беседовали. Они были одеты в тяжёлую, закалённую броню. Каждый из них имел при себе двуручный меч за спиной. Оба бриты налысо, и их лица и руки были украшены своеобразной непонятной татуировкой. Однако, подойдя ближе Чип понял, что несколько ошибся. В последующем разговоре с ними, он узнал, что они действительно стражники, вернее стражи, но не Старого, а Болотного лагеря. Своего рода секта. Её члены поклоняются Спящему - своему богу, который, как они думают, выведет их из этой запертой долины. Один из стражей - Гор На Драк сказал ещё, что его братья и их учителя - гуру, скоро должны провести некую Великую церемонию общения со спящим, своеобразный "контакт" с их божеством. Для этого гуру и послали их, и ещё нескольких стражей в шахту, чтобы добыть слюну горных тварей - ползунов. Внешне они схожи с большими трёхметровыми муравьями с огромными жвалами, которыми они пользуются как при нападении, так и при защите. С их помощью они также могут грызть проходы в горе. А слюна эта нужна для приготовления эликсира, с помощью которого их учитель - Юберион, будет общаться со Спящим.

Также он сообщил Чипу, что совсем недавно они с братьями приняли в свой лагерь новенькую послушницу. По его словам, её нашёл один из стражей неподалёку от лагеря. Никто не знает, откуда она пришла, а сама она не говорит. Похоже у неё временная частичная потеря памяти. Сначала её хотели прогнать, так как их закон строго запрещает всем женщинам присоединяться к Болотному лагерю. Но тут неожиданно один из главных гуру - Кор Галом, сказал, что это благоприятный знак. По его словам Спящий к ним благосклонен. Не знаю как, но он сумел доказать совету гуру, что вреда от её принятия в лагерь не будет. Сейчас он лично обучает новенькую магии и готовит её к посвящении в гуру.

Чип спросил, как её зовут, но стражник не знал больше ничего. Тогда он распрощался с ними и направился к шахте. Но надежда, что это была Гайка, осталась. Стоило заглянуть в этот Болотный лагерь, или разузнать больше.

Войдя в шахту, Чип в изумлении остановился на пороге. Он никогда ещё не видел такой огромной шахты. Её свод уходил куда-то в пустоту, словно его и не было вовсе. Даже многочисленные факелы, что освещали множеству рудокопов стены, не могли своим светом дотянуться до свода шахты. Шахта напоминала маяк... в самом её центре была прорублена большая штольня, уходящая вертикально вниз. По её краям, как по стенам маяка тянулся вниз широкий винтовой помост. Подойдя к первому попавшемуся стражнику, Чип спросил...

- Где я могу найти Яна?

- Это начальника шахты-то?, - лениво ответил тот, - Спустись на один штрек вниз и упрёшься в его навес. Он там с торговцами живёт.

Чип начал спускаться вниз. И действительно, через какое-то время он увидел тёмно алый навес, под которым стояли и разговаривали несколько Призраков. Один из них выделялся более дорогими доспехами с украшениями. Чип подумал что это и есть Ян, но на всякий случай решил спросить...

- Ты Ян, главный человек в этой шахте?

- Да, - ответил слегка удивлённый Ян, - а по какому вопросу ты здесь?

- Диего просил забрать у тебя список и просил поспешить с заказом, - ответил Чип.

- А-а! Давно пора. Не очень то они там торопились, - сказал он, протягивая Чипу список, - Вот держи... Да, кстати, вот ещё что! У меня тут небольшая проблемка. Не поможешь? Буду очень благодарен.

- А в чём собственно дело?, - спросил Чип.

- Видишь ли.., - задумчиво начал Ян, - на наших рудокопов стали нападать ползуны. Они заняли многие наши шахты и штольни. Рудокопы отказываются работать. Очевидно, в нижнем тоннеле появилась королева ползунов. Ты, парень вроде бы крепкий, да и оружием наверняка владеть умеешь. Ну так вот - прогонишь королеву, я тебе заплачу вот из этой горы руды - четверть, - он указал на горку руды по колено, сваленную у стены, - Ну как? Согласен?

Чип думал долго. С одной стороны, руда не помешала бы, некоторые информаторы очень корыстны. С другой - нужно торопиться, да и ползуны эти не плюшевые, съедят - не поморщатся. Но в конце концов согласился, искренне надеясь только на удачу. Он спасатель и обязан помогать. Но не помешает один вопрос...

- А что, стражники этим заняться не могут?

- Видишь ли.., - наклонился к его уху Ян так, чтобы никто их не слышал, - Они боятся. И не смотри так! Стражи тоже не стальные. И нервы у всех есть. Если согласен, тогда тебе вниз. Эта шахта закрыта стальной решёткой, ты её легко найдёшь. У решётки дежурит стражник Асгхан. Передай ему от меня привет и, когда попросишь его открыть решётку, скажи "всё будет в порядке". Понял? Обязательно скажи эту фразу. Иначе он тебя не пустит.

Чип потащился на нижние уровни. Всё действительно было, как и сказал Ян. На нижнем уровне было пусто, за исключением двух стоявших неподалёку Стражей Болотного лагеря. Приглядевшись, Чип понял, что это были не те двое, что стояли у входа в шахту. Но ему нужен был Асгхан. Тот со скучающим видом стоял у толстой, стальной решётки и в ритм к стуку пресса, раздающегося по шахте, бренчал ключами. Чип подошёл к нему.

- Это ты Асгхан?, - на всякий случай спросил он, - Я ищу логово ползунов.

- Да, это я, - отозвался тот, - А что? Если ты в шахту, то это только с разрешения Яна.

- Открой мне шахту, - попросил Чип.

- Я же сказал - только с разрешения Яна.., - опять начал Асгхан.

- Асгхан... Всё будет в порядке, - передал Чип кодовые слова, - И привет тебе от Яна.

- Ну, если Ян согласился за всё это отвечать... Хорошо. Ты наверное знаешь, что главное для тебя - уничтожить королеву. Она - их мозг. Погибнет она - некому будет откладывать яйца - погибнут и все ползуны.... И ещё кое-что. Мне нужно по крайней мере двух помощников. Иначе я один ползунов не удержу.

Чип задумался. Где же ему взять двух помощников? И тут его взгляд упал на двух Стражей. Решив, что они не откажутся помочь, Чип направился к ним.

Через пару минут, Чип, потеряв пару десятков кусков руды за помощь, уже стоял с двумя стражами - Гор На Видом и Гор На Кошем у входа в шахту, в то время как Асгхан крутил лебёдку подъёмника, поднимая решётку. Как только решётка открылась до конца, из недр шахты наружу выбежало, выкатилось и вырвалось, с визгом, клацаньем и шуршаньем множество ползунов. Теперь Чипу предстояло лично убедиться в правдивости рассказов о них. Стражи тут же вытащили свои двуручники, встали спина к спине и начали ткать мечами в воздухе невероятные узоры. Ползуны падали как подкошенные и почти сразу испарялись. Чип хотел было помочь, но Асгхан оттеснил его. Через полчаса от ползунов не осталось и следа в прямом смысле этого слова. И что интересно - никто из тех, с кем Чип познакомился в колонии, не мог объяснить исчезновение монстров после их кончины. Все настолько привыкли, что перестали обращать на это внимание.

Итак, путь в логово Королевы ползунов был очищен. В живых не осталось ни одного ползуна. Правда, осталось ещё найти королеву, что составляло очень большую проблему. Найти её в лабиринте ходов ползунов - всё равно, что искать мышь в море. В пещерной тьме не разглядеть даже собственные руки. Но к счастью, для того, кто обладал связкой факелов (а Чип мог похвастаться такой возможностью) мог без труда найти королеву. Дело в том, что королева рождается, живёт и умирает только лишь в одной пещере и никуда из неё не выходит всю свою жизнь. Может, она бы и рада была выйти прогуляться, но увы! Приспособления для ходьбы, то бишь ноги, у представителей королевской семьи отсутствовали напрочь. В её обязанности входит лишь откладывать яйца, причем чем больше, тем лучше. И вход в её пещеру обозначается красной паутиной на стенках пещеры. Королева единственная, кто плетёт красную паутину. И только с помощью факела в этой кромешной тьме можно будет легко её найти. Как вариант, подошёл бы ещё фонарь, но изобрести его ещё не успели.

Чипу везло. Пещеру королевы он нашёл быстро (всего-то пару часов обыскивал пещеры, вызвав праведный гнев нескольких оставшихся в живых ползунов). Войдя в пещеру, он сразу же увидел королеву. Не заметить её было трудно. Это нечто занимало пол пещеры. Вокруг неё были в полнейшем беспорядке разбросаны яйца которые она отложила. Больше всего они были похожи на мятые футбольные мячи. Сама королева напоминала коричневый чехол от дирижабля, скрученный в один узел. Сверху из этого чехла торчала клинообразная голова и два длинных острых когтя. В полнейшем молчании Чип некоторое время созерцал сие чудо. Потом осторожненько, бочком пробрался к яйцам и забрал столько, сколько смог унести. Получалось ровно семь штук. После чего, так же, боком продвинулся было к выходу, но вдруг, не сдержавшись, громко чихнул. Рудничная пыль забила ему нос и он не сдержался. Это его чуть не погубило. Потолок пещеры треснул и начал рушиться. Королева отчаянно заверещала и начала махать лапками в разные стороны. Чип взял резкий старт с места, что его и спасло. Потолок пещеры обрушился и погрёб под собой королеву ползунов. Тяжело дыша, Чип выбежал на середину пещеры, чтобы немного прийти в себя. Рухнувший возле него здоровенный булыжник с потолка показал ему, что отдыхать не время...

...Асгхан и Стражи уже думали что бурундук погиб, так как слышали обвал, но тут неожиданно в пещерном проёме нарисовался он сам, держа под мышками по трофею и каким-то чудом впихнув в карманы и в сумку оставшиеся пять штук. Не удержавшись на ногах, Чип буквально впал в пещеру и тут же у него за спиной пещера ползунов перестала существовать. Огромный горный пласт просто съехал вниз, отрезав как ножом вход в штольню. От обвала пострадала даже стальная решётка. Она хоть и была сделана из толстых стальных прутьев, погнулась как картонная. Многотонный вес горы не пощадил её.

Асгхан помог Чипу подняться и спросил...

- Ну? Как?

- Всё в порядке, - запинаясь, отозвался тот, - ползуны больше не будут никого беспокоить.

- Отличная работа!, - обрадовался Асгхан, - Ты молодец! Ради такого дела я даже лично сообщу Яну, а он, я не сомневаюсь - Торусу. Наконец-то я смогу спать спокойно. Да, кстати.., - наклонился он над бурундучком, - Дай-ка сюда пять яиц, я отошлю их Торусу, как доказательство того, что шахта пуста от ползунов.

Чип передал яйца стражнику. Оставалось ещё пара, но бурундук решил пока их не выкидывать. На всякий случай...

 

...Когда Чип вернулся в Старый лагерь, наступил вечер. В лагере не было такого освещения, как в Старой шахте, поэтому многие тёмные улочки были в полнейшей темноте. Чип с трудом нашёл дорогу к своему дому, повалился на кровать и мгновенно заснул...

На следующее утро Чип отправился к Диего. Передавая список призраку, который от нечего делать вырезал ножом из дерева какую-то статуэтку, он спросил...

- Ну так что? Как там насчёт принятия?

Прочитав список, Диего нахмурил брови и задумался...

- Так. Давай подумаем... Скатти сказал, что ты победил Кирго на арене. Он был впечатлён. Уистлер рассказал мне о том, как ты ему помог. Кто - нибудь другой на твоём месте забрал бы руду и смотался. Я рад, что ты сделал правильный выбор. Слай рассказал, что ты помог в поисках Нека. И хотя результат поисков оказался напрасным, он всё же благодарен тебе. Что касается Декстера - он предпочёл умолчать о том, что произошло. Тем не менее, проверку на верность ты уже прошёл... - улыбнулся Диего, - И сейчас не это главное. Моё мнение - ты принят. Иди к Торусу. Он будет решать, пропустить тебя в замок к Гомезу или нет.

- Как мне вести себя при встрече с ним?, - спросил Чип.

- Ничего не могу посоветовать. Тут тебе придётся надеяться только на себя. У Гомеза нюх на таких как ты. Если он решит что ты ему будешь полезен - он примет тебя.

Чип, поблагодарив Диего, пошёл к воротам. Поравнявшись с Торусом, он доложил...

- Диего сказал, что я могу присоединиться к этому лагерю...

- МНЕ решать, присоединишься ты или нет, - напомнил Торус.

- Ну, и что ты решил?, - нервно спросил Чип. Больше всего он боялся, что его не примут - тогда все усилия пропали бы даром, и друзей пришлось бы искать без поддержки жителей этого мира.

- Хм... Ты неплохо справлялся с заданиями. Ты даже победил ползунов в шахте! Я удивлён. Диего тоже не против... Хорошо!, - наконец сказал он, - Проходи. Как войдёшь, прямо перед тобой будет большое здание. Тебе туда. Можешь ещё заглянуть в храм Магов Огня. Он чуть левее.

Чип прошёл было дальше, но его тут же остановил стражник, стоявший с той стороны ворот...

- Стой, - окликнул он его.

- Я поговорил с Торусом и он разрешил мне пройти.

- Хорошо, проходи. Но если я узнаю, что ты меня обманул - пеняй на себя, - предупредил стражник.

Чип прошёл дальше и оказался на замковой площади. Прямо напротив него располагалась резиденция баронов. Чуть левее находился монастырь магов. Справа и слева от ворот находились казармы стражников, здание замковой кузницы и стрельбище.

По площади то и дело сновали стражники. Один из них тренировал тут же кучку новичков, только что поступивших в стражники. Изредка проходили по своим делам призраки.

Поскольку Чип решил заглянуть сначала к Магам Огня, чтобы отдать послание, то сразу направился к нему. Подойдя ближе, он увидел на верхних ступеньках храма одного из Магов Огня. Видимо, он следил, чтобы никто не прошёл внутрь без приглашения. Несмотря на мантию мага, было видно, что он ещё молод. Рядом с храмом также беседовали двое магов. Один из них, здоровяк, яростно спорил о чём-то с уступающим ему габаритами низеньким лысым товарищем, который, однако, не желая признавать что-то, яростно тряс кулаками в воздухе.

Подойдя к магу, стоящему на ступенях храма, Чип спросил...

- Скажите, где я могу найти главного мага круга Огня?

- Он здесь, - ответил маг, - а зачем он тебе? Я уполномочен от его имени никого не пропускать в храм. Меня зовут Мильтен. Если у тебя к нему какое-нибудь дело, то обращайся ко мне.

- У меня к нему письмо, - Чип протянул послание.

- Письмо?, - удивился маг, - Ну-ка, ну-ка, покажи.

Чип протянул ему послание. Мильтен развернул его и начал читать. Во время чтения, он слегка хмурился, как-будто припоминал что-то. Закончив читать, Мильтен сказал задумчиво...

- Это письмо адресовано Ксардасу.

- И что?, - спросил Чип.

- Ксардас оставил служение Инносу много лет назад. Когда-то он действительно был главным магом круга Огня, но потом полностью углубился в изучение тёмных исскуств. Говорят, он построил себе башню где-то на севере... А насчёт письма... Жди здесь, я отнесу его Корристо, нашему верховному магу.

И Мильтен скрылся в дверях храма. Чип же, от нечего делать начал прислушиваться к разговору двух спорящих магов. Выяснилось, что они спорили об очень редком орочьем амулете, который защищает своего владельца от огня. Первый - здоровяк, отстаивал, что этот амулет орки украли у магов ещё в древности. Второй наоборот, говорил, что этот амулет всегда принадлежал великому тёмному магу, который преобразовал его энергию для...

Но тут явился Мильтен и с радостным удивлением сказал Чипу...

- Корристо был в полном восторге. Таким я его уже давно не видел. Он сказал, что за это послание ты можешь выбрать награду у Торреза, нашего алхимика.

- А где я могу его найти?, - спросил Чип.

- Да вот же он, - маг показал на одного из споривших у храма магов, - спорит с Родригесом.

Чип направился к Торрезу. Зашёл разговор о награде. Чипу предлагалось на выбор несколько вещей... три свитка заклинаний, руда, магические кольца или эликсир, восстанавливающий силы. Чип долго думал, что ему выбрать, но в конце-концов выбрал руду, поскольку на неё можно было купить и свитки, и кольца, и эликсиры в любом из лагерей. Торез вручил ему внушительную груду руды и специальную напоясную сумку, которая хоть и была невелика, но чудесным образом вмещала в себя столько, сколько вместит не каждый армейский вещмешок, а также странную книгу в фиолетовой обложке с надписью "Альманах юниторов". Как сообщил Чипу маг, эту книгу он нашёл в старой пещере, полной гоблинов. Судя по виду, она очень старая и ценная. И хотя маги занимаются расшифровкой древних текстов и рун большую часть жизни, прочесть книгу не смог ни один, даже их учитель. К тому же эта книга оказалась очень вредна для них - она как бы высасывает магическую силу по крупинке - медленно, но неотвратимо. Поскольку никто из магов огня не знал, что с ней делать делать, то Торрез решил отдать её Чипу. К тому же, бурундук не был магом, а значит и вреда никакого не будет. Поблагодарив и убрав руду и книгу в сумку, Чип вдруг вспомнил, за чем он пришёл. Вход в здание он нашёл быстро, тем более, что на входе его снова остановили стражники и вежливо поинтересовались, куда же тебя, товарищ несёт? Отправив их к Торусу по данному вопросу, Чип без помех вошёл внутрь. В холле его встретил советник Гомеза, по имени Равен. Он провёл Чипа в приёмную рудного барона. Тот восседал на троне и со скучающим видом наблюдал за выступлением двух танцовщиц.

Отведя Чипа в сторонку, Равен предупредил...

- Вон там сидит Гомез. Если ты выберешь для разговора неверный тон, я лично научу тебя хорошим манерам, ясно?

- Вот ещё только этого не хватало, - возмутился Чип и подошёл к трону.

- Я пришёл, - начал он, - чтобы предложить свои услуги. Гомез наконец соизволил повернуть голову в его сторону.

- А почему ты думаешь, что твои услуги нужны мне?, - скучным тоном спросил он.

- Я выполнил все задания Диего, - ответил Чип.

- И что? Многие его выполняли, не ты один. Но мало кого я взял в помощники.

- Я много путешествовал и у меня есть знакомые в некоторых лагерях, - вывернулся Чип.

- Интересно, - Гомез прищурился, - и кто же?

- Кор Галом.., - начал Чип.

-И?, - поднял брови Гомез.

- ..Ларс, Ли.., - Чип продолжал судорожно вспоминать разговор с Диего.

- Ещё!, - требовал Гомез.

- Лестер.., - Чип вздохнул с надеждой, что этот расспрос скоро кончится, - Это самые влиятельные люди, - закончил он.

- Неплохо для такого новичка, как ты, - похвалил его Гомез, - Хорошо! Иди к Равену, он тебе всё объяснит.

- Это значит, что я принят?, - спросил Чип, еле сдерживаясь.

- Да, - коротко кивнул Гомез.

Всё ещё не веря, что всё это закончилось, Чип подошёл к Равену. Тот его уже ждал с объёмным свёртком в руках.

- Вижу, тебя приняли, - сказал он удовлетворённо, протягивая Чипу свёрток, - На, держи. Там твои новые доспехи Призрака.

Он подождал, пока Чип натянет их на себя и сказал...

- Нравятся доспехи?, - получив утвердительный ответ, он продолжил, - Ну и отлично. Теперь слушай. В лагере болотных сумасшедших неспокойно. Они хотят сделать что-то у себя. Поскольку нам не нужны неприятности, нужно узнать, что именно. Ты как раз подойдёшь для этого задания. Заодно тебя и проверим. Значится, всё понял? Узнай, чего они хотят и немедленно сообщи мне.

Чип широко вздохнул, кивнул и направился к выходу. Он-то надеялся; теперь, когда он стал Призраком, и его приняли в Старый лагерь, ему дадут спокойно отыскать своих друзей. Ан нет, его опять посылают неизвестно зачем в лагерь, где, судя по рассказам Призраков живут одни фанатики. Другое дело, что там можно расспросить послушников про новенькую, которая вполне могла оказаться Гайкой. Такой шанс тоже нельзя было упустить. Поэтому Чип решил подготовиться и зайти к торговцам, запастись провизией и другими нужными для путешественника вещами...

 

* * *

 

Чип сидел на небольшом камне на опушке леса. Позади остался лес, полный волков, кротокрысов, падальщиков и кровавых мух. Величиной эти мухи достигали метра, имели четыре больших перепончатых крыла, длинное брюхо с жалом и летали очень быстро. Попадись такая мушка рудокопу и он от неё не убежит. Даже его кирка не поможет отогнать назойливую тварь. Обычно такие мухи собираются в стаи и летают по лесным полянам или по берегам рек. Однако Чип благополучно миновал их рой. Всё было позади. Он шёл целый день, сильно устал и, устроя привал, решил посмотреть по карте, сколько ещё осталось идти до Болотного лагеря. Он расстелил не боящуюся влаги карту на уже влажной от росы траве. Судя по всему, оставалось пройти ещё совсем немного. Неподалёку от опушки протекал быстрый ручей. Порхали бабочки. Оранжевое солнце клонилось к закату. Однако время поджимало. Бурундук посмотрел на солнце, поднялся, спрятал карту и зашагал к Болотному лагерю.

У ворот его остановил страж...

- Приветствую тебя, путник. Скажи, с какой целью пришёл ты к нам? Отдохнуть или может быть, присоединиться к нашему лагерю?

- Отдохнуть и немного осмотреться, - ответил Чип.

- Хорошо, проходи, - страж отодвинулся, давая пройти. Чип прошёл через арку ворот и понял, почему этот лагерь назвали Болотным. Все дома стояли на исскуственных или естественных островках, выглядывающих из болотной жижи. Везде были проложены аккуратно скреплённые деревянные мостки. Обтянутые непромокаемой тканью домики послушников напоминали скорее палатки, нежели настоящие жилища. На болоте повсюду росли вековые деревья, на ветвях которых умелые сектанты соорудили настоящий город. В ночное время лагерь освещался особыми факелами. Вместо горящей верхней части в специальное углубление вставляли большой кусок магической руды, обработанной особым образом. В вечернее время руда начинала ярко светиться, от неё в воздух поднимались блики света. Это было необыкновенно! Лагерь становился похожим на сказочную пещеру, где сводом подземелья служили кроны деревьев-великанов. Вечерний воздух наполнялся отблесками света, казалось, что по лагерю летают мириады воздушных светлячков. Также такие факелы были очень эффективны, поскольку служили практически вечно, не тратя при этом горючих материалов и распространяя свет на большее расстояние, чем обычный факел.

Однако наступил вечер и надо было где-то заночевать. Чип потоптался у ворот, не зная, к кому обратиться. В конце концов, его заметил один из послушников и подошёл к нему. Он был украшен большим количеством татуировок, чем другие. Подойдя к Чипу, он вежливо сказал...

- Привет тебе, путник! Моё имя Лестер. Я вижу, ты пришёл издалека. Тебе нужна помощь?

- Да, спасибо тебе. Но сначала расскажи немного о событиях здесь, - попросил Чип.

- Наше братство собирается провести Великую церемонию, - начал Лестер, - Мы хотим услышать Спящего - нашего бога. Тогда все остальные неверующие поймут, как они были неправы. Он укажет нам путь к свободе! Но что-то у владыки Юбериона не ладится. А мы все, как можем, помогаем ему по мере наших сил. Мой учитель, Кор Галлом сейчас также думает над этим. К тому же, не так давно, стражи Южного болота случайно нашли кого-то в болотах. Это очень странно - уже много лет никто не пытался пройти через эти болота. Сейчас этим вопросом занимается Юберион.

- Могу я чем-нибудь помочь?

- Ты наверное устал с дороги, - ответил Лестер, - Сейчас тебе лучше отдохнуть. Обычно, для новичков у нас всегда найдётся лишний домик, но сейчас как раз мы испытываем с этим небольшое затруднение. Впрочем... ты можешь переночевать в моём доме, во-он там на дереве, - он указал рукой куда-то вверх. Чип посмотрел туда же и, после долгого разглядывания темноты, он действительно увидел одну из домов-палаток. От основания ствола дерева до входа в дом вела длинная деревянная лестница. Чип поёжился... перспектива лезть по скользким от росы ступенькам лестницы, да ещё на такую высоту ему вовсе не улыбалась. Хоть он и был бурундуком и привык лазать, но на лестнице скользкой от росы можно было здорово навернуться. Однако дарёному коню в зубы не смотрят. Выбора не было - либо лезешь, либо остаёшься ночевать в сырости на свежем воздухе, рискуя подхватить простуду. Чип поблагодарил Лестера и начал карабкаться наверх.

Забравшись наконец наверх, Чип немедленно залез в дом-палатку Лестера, так как уже начинал накрапывать ночной дождь. Улегшись не раздеваясь на свободную циновку, (так как все в Болотном лагере спали на циновках, за исключением гуру) Чип уставился на стенку "палатки" и начал прокручивать в голове события этого дня, проверяя, не упустил ли чего. Но от мерного постукивания в стенку палатки капель дождя он скоро потерял нить мысли и, незаметно для самого себя заснул...

Утром следующего дня, он шёл по одной из многочисленных улочек Болотного лагеря к храму верховного гуру. Послушник, которого он встретил, сообщил, что храм этот вырезан прямо в огромной скале, так что найти его будет не трудно, поскольку он находится севернее входа. Выйдя, наконец, на площадь, Чип действительно увидел высоченную скалу, в которой был вырезан вход в храм. Длинная, массивная каменная лестница вела к входу. Через каждые пять шагов на лестнице стояли стражи.

Поднявшись наверх, бурундук хотел было пройти внутрь, но один из охранников загородил ему проход.

- Эй, стой! Тебе сюда нельзя. Что тебе надо от нашего духовного наставника?

- Я к Юбериону. Лестер сказал, что у вас проблемы с церемонией, - ответил Чип, - Я пришёл предложить свою помощь.

- Лестер?, - удивился страж, - Я знаю Лестера. Проходи.

Он отодвинулся, давая Чипу проход. Войдя в холл, бурундучок чуть не задохнулся. От обилия благовоний разъедало глаза. Потолок скрывался за облаками дыма. Постоянно кашляя и чихая Чип вошёл в единственный дверной проём и оказался в другом просторном помещении. Дыма здесь практически не было - он уходил в небольшие вытяжные отверстия в стенах.

В центре зала находился широкий каменный жертвенник с вырезанными по его бокам рунами. На жертвеннике лежали приношения... дорогое оружие, напитки, свитки, руда, дорогие зелья, магические амулеты и прочие недешёвые вещи. Неподалёку от него в роскошном кресле сидел и дымил кальяном сам Юберион. Глаза его были закрыты, голова опущена на грудь... похоже, он либо спал, либо медитировал. Рядом с ним стояла, и размахивала опахалом над его головой танцовщица.

При виде вошедшего, она в недоумении уставилась на него, не понимая, кто это. Зато Юберион тут же встрепенулся и открыл глаза. Он долго и неотрывно смотрел на Чипа и было похоже, что духовный наставник никак не может сфокусировать на нём взгляд. Чип молча стоял и смотрел на него, не зная как поступить. Но вот Юберион резко поднялся...

- Ты! Я тебя знаю!

- Это невозможно, - возразил Чип, - Мы никогда раньше не встречались.

- Разве? У меня было видение, и там как раз ты... Впрочем, неважно. Итак, что привело тебя сюда?

- Лестер рассказал мне, что у вас какие-то проблемы с подготовкой к Великой церемонии.

- Да, да, у нас как раз случилась маленькая неприятность. Видишь ли, один из наших послушников недавно совершил кощунственный поступок - украл из нашего храма ценную магическую реликвию - Юнитор. Это небольшой синий кристалл, обладающий древней, не изученной до конца магией. Зачем простому послушнику понадобилось красть юнитор, никто не знает. Важно одно... тебе нужно найти послушника и отобрать его, пускай даже силой. Затем принеси камень Кор Галому, нашему алхимику и одному из избранных гуру и он щедро отблагодарит тебя. Он почти постоянно живёт в своей лаборатории на дереве, неподалёку от входа в лагерь. Если не найдёшь, спроси любого и тебе покажут. А этого вора, укравшего юнитор ты найдёшь... скажи, у тебя есть карта?

- Да.

- Дай-ка её мне. Так.., - Юберион отметил место на карте, где можно найти послушника, - Неподалёку отсюда есть плато. Какой-то охотник недавно видел там кого-то. По описаниям этот "кто-то" очень похож на нашего вора...

Придя на место, указанное на карте, Чип действительно обнаружил вора... тот дремал, прислонившись к большому валуну. Заслышав шаги, послушник тот час вскочил и вытащил оружие.

- Не подходи! Я знаю... тебя послали убить меня за кражу, так?! Я... я не... не приближайся!!, - заорал он, перехватив покрепче дубинку с большим шипастым шаром на конце. На его лице отчётливо читались страх и отчаяние. Он был готов на всё.

- Не подходи!, - дрожащим голосом повторил он.

- Да не собираюсь я тебя убивать, нужен ты мне. Погоди, - успокаивающе поднял ладонь Чип, - Давай разберёмся. Во-первых, зачем тебе понадобилось красть этот юнитор?

- Недавно мне было видение, Спящий говорил со мной. Он сказал, что я избранный и должен забрать юнитор к себе, что только я найду дорогу к свободе.., - он сорвался и закашлялся.

Нда, парень, похоже, обкурился по самые гланды, - подумал Чип, а вслух сказал...

- Я тебя ни в чём не виню, - бурундук надеялся, что ему удастся уговорить послушника отдать ему камень без конфликта. Ещё только мечами махаться не хватало, - Но пойми, что если я не верну камень на место, то Юберион всё равно найдёт тебя и без меня. А если он найдёт тебя, то я не представляю, что он с тобой сделает, - Чип старался говорить спокойно, мягко, чтобы попытаться успокоить перепуганного воришку, - Поэтому, - сказал он осторожно, - лучше отдай юнитор мне, - он протянул вперёд руку, - Я верну его на место и тебе же будет лучше. Я что-нибудь придумаю и тебя не будут искать. Обещаю. Только отдай его.

Послушник, несколько успокоившись, подумал немного, порылся в заплечной сумке и протянул Чипу прямоугольный многогранный кристалл, светящийся изнутри каким-то голубоватым светом. Чип положил его в сумку, вор успокоено вздохнул, убрал оружие и направился в сторону леса. Дойдя до опушки он повернулся, помахал Чипу рукой и скрылся между деревьями...

- Значит ты тот, кто нашёл юнитор?, - пробормотал Кор Галом, осматривая камень на свету, - Хорошо. А теперь, чтобы завершить церемонию, нужно ещё несколько компонентов, чтобы зарядить его полностью. Это яйца ползунов и небольшая книга - альманах, в которой описывается этот процесс.

- А разве вы не знаете, как заряжать юнитор? Вы же гуру!, - спросил Чип.

- Я никогда раньше не занимался подобными экспериментами и не могу рисковать, - строго выговорил Чипу гуру, - это требует больших магических знаний, намного превосходящих мои.

- А как выглядит эта книга?, - спросил Чип. Он вдруг вспомнил про книгу, которую дал ему маг Огня.

- Обложка у неё невзрачного фиолетового цвета, и название на корочке "Альманах юниторов".

- Возможно, эта она?, - спросил Чип, вытаскивая на свет из сумки ту самую книгу.

У Кор Галома глаза полезли на затылок...

- Откуда столь древняя и важная книга оказалась у тебя?!

Чип честно рассказал. Кор Галлом удивлённо поднял брови.

- Ну, если ты мне ещё и яйца ползуно-о...

Дальнейшие слова провалились в никуда, когда Чип с ловкостью фокусника выложил в один ряд из своего мешка на стол яйца ползунов.

- Эти?

У Кор Галома было такое выражение лица, будто у него вспотели зубы. Его глаза не отрываясь смотрели на яйца ползунов, лежащие на столе. Пять минут прошли в молчании. Наконец Кор Галом пришёл в себя.

- Они настоящие?, - этот вполне естественный вопрос был обращён, разумеется, к Чипу.

- Да, просто так получилось, - Чип старался не улыбаться.

- Ну... хорошо. Юнитор будет готов сегодня же. Церемония состоится в полночь. Приходи на площадь перед храмом.

Поскольку до полночи времени было вагон и маленькая тележка, и не найдя, что бы такое сделать, Чип решил заняться самым главным делом в жизни - наконец нормально отоспаться. Он забрался в палатку Лестера и заснул, под звуки бурления кальянов.

...Проснувшись ровно в одиннадцать тридцать, в бодром настроении Чип отправился на площадь храма. Дойдя до места, взгляду его отрылась площадь, целиком заполненная народом. Тут были и послушники, и гуру, и стражи - все пришли послушать своего духовного наставника и своими глазами увидеть видение. Все головы были обращены на постамент перед храмом, на котором стоял Юберион с юнитором, а по бокам - Кор Галом и Кор Ангар - главный Страж Болотного лагеря. Подойдя к постаменту, Чип остановился неподалёку и, стоя в толпе послушников слушал, как Юберион рассказывал про юнитор, про то, что Спящий обязательно укажет им путь к свободе, а неверующих из других лагерей обратит на истинный путь.

 

- Долгие годы ожидания подошли к концу, -говорил он, - Спящий проявил свою истинную силу и указал нам это место, чтобы мы могли засвидетельствовать его пробуждение. Артефакт, - тут Юберион поднял вверх юнитор, чтобы все могли его разглядеть, - который был открыт нам в видениях, поможет нам сплотить нашу духовную силу. Мы долго готовились к этому. Объедините свои мысли, чтобы Спящий мог услышать нас. Путь к нему - это путь к свободе! А мы - его избранные.

После этого он поднял юнитор на вытянутых руках и воскликнул...

- Пробудись, о Спящий!

При этих словах от камня начали исходить волны синего света, которые равномерно накатывались на площадь, освещая всех находившихся там. Глаза всех присутствующих жадно смотрели на артефакт, в ожидании чуда.

Вдруг юнитор начал странно гудеть. Юберион удивлённо поднял глаза. Камень гудел всё сильнее. Никто из присутствующих на площади кроме Чипа, который не был так сильно увлечён этой церемонией, и поэтому замечал малейшие детали, главы Стражей Кор Ангара и Кор Галома не замечал этого. Наконец, когда гул камня превратился в сильный резкий шум, все, наконец, с удивлением подняли склонённые головы, и в этот момент над площадью промелькнула картина подземелья, с мумиями в стенных нишах. Всё это показалось лишь на миг и пропало так же быстро, как и появилось. В следующую секунду в юниторе начался обратный процесс - он начал всасывать в себя обратно всю энергию, успевшую разойтись по площади, но ещё не исчезнувшую. В тот момент, когда внутри артефакта сконцентрировалась наиболее сильная волна энергии, произошел скачок энергии. Юберион зашатался, выронил юнитор и упал, а все остальные на площади схватились за головы и попадали на колени. Все, кроме Чипа, который не был магом, и на него энергия не действовала. Странно было видеть, как несколько сотен человек одновременно повалились на колени, заслоняясь руками, как будто так можно было бы этого избежать. Осторожно перешагивая через лежащих, Чип направился к "трибуне" Юбериона. Тот неподвижно лежал между Кор Галомом и Кор Ангаром, которые внимательно осматривали его, иногда морщась и держась руками за голову.

А тем временем народ на площади начал понемногу приходить в себя. Поднимались с земли, отряхивались, и площадь наполнилась гудением сотен голосов. Все недоумённо оглядывались, потирали ушибленные места и оборачивались в сторону храма. Никто не мог понять, что произошло.

Подойдя к Кор Галому, Чип наклонился к нему...

- Вы в порядке? - он ждал ответа Кор Галома, но ответил ему начальник Стражей...

- Нашему учителю сделалось плохо, и мы...

- Да я это и сам вижу, что плохо, - сердито ответил Чип, - Чем ему можно помочь?

- Есть одно средство. В том видении, которое Спящий показал нам, была ясно видна пещера. Значит, там находится наш путь к свободе. Я знаю это место. Это кладбище орков, оно находится неподалёку от нашего лагеря. Орки веками хоронили там своих умерших. В той пещере растёт одно очень редкое растение - Синий лист. Оно излечивает практически любые раны и даже может спасти от смерти. Она редко встречается, но в той пещере её растёт очень много. Пожалуйста, принеси нам несколько пучков для учителя. Только она, если это возможно, сможет его спасти.

- Я принесу, конечно, - задумчиво ответил Чип, - но в пещере наверняка небезопасно... Мне нужны несколько стражей. Один я не справлюсь. И ещё кое-что... мне сказали, что вы недавно приняли в свой лагерь новенькую послушницу. Мне бы хотелось увидеть её.

- Так. Давай всё по порядку, - ответил Кор Ангар, - Сначала про пещеру. Я предполагал, что в этой пещере что-то есть, и поэтому послал туда несколько групп стражей. Их возглавляет один из наших гуру - Идол Люкор. От них уже давно нет никаких сведений. Ты должен узнать, что случилось. А насчёт послушницы... Да, я видел её не так давно. Она очень способная. Наш духовный учитель сам недавно посвятил её в магию гуру. Это большая честь. Выполни мою просьбу, принеси синий лист и я скажу тебе, где она.

- А как её зовут? Не Гайка ли?

Кор Ангар нахмурил лоб...

- Гайка? Хм... Да, именно так она себя и назвала. Я ещё подумал, что за имя такое чудное...

Чип дальше не слушал. Гайка! Гайка всё же здесь! Он нашёл её! И неважно, что она сейчас где-нибудь далеко - он всё равно увидит её.

Его грёзы прервал Кор Ангар...

...и поэтому я прошу тебя от имени всего Болотного лагеря... пожалуйста, помоги нам! Я в долгу не останусь, а пока - держи. Этот амулет дарует тебе удачу.

И Кор Ангар передал Чипу амулет, вырезанный из камня в форме зуба. Чипу же ничего не оставалось делать, как согласиться на предложение (Обязанности спасателя. К тому же страж обещал информацию о местонахождении Гайки.) и, отправиться на кладбище орков...

 

* * *

 

Идя по полутёмным коридорам подземелья кладбища орков, Чип чувствовал себя, мягко говоря, не в своей тарелке. Уже который раз избегая столкновения с орочьими патрулями, которые зачем-то ходили в большом количестве по кладбищу, он, чтобы окончательно не потерять веру в эту сумасшедшую авантюру, думал о друзьях и, получив новый заряд бодрости от сознания того, что он почти узнал, где они, бесшумно скользил вдоль стен.

В многочисленных стенных нишах кроме обилия пыли и паутины лежали мумии. По ним бегали маленькие чёрные жучки, селившиеся в бинтах и трещинах в скале. К тому же обилие сквозняков делало это место особенно жутким. Вход в каждую отдельную пещеру перекрывался толстой железной решёткой. Стоило нажать на квадратный переключатель на стене, и решетка с грохотом падала вниз. Таким нехитрым образом Чип уже не раз спасался от орков, но одновременно успешно перекрывал себе путь назад. О том, что будет, когда придётся идти назад, он старался не думать.

В какой-то момент, войдя в одну из пещер, он услышал шум схватки и крики. Решив, что кому-то нужна помощь, Чип быстро и по возможности бесшумно направился туда. Войдя в пещеру, где слышался звук, он увидел, как двое неизвестных (это оказались молодой гуру и охраняющий его страж) отбиваются от пяти орков не очень приятной наружности. Остальные лежали на полу пещеры и медленно таяли в воздухе. Тогда Чип впервые, по настоящему разглядел орков. Это была некая пародия на существо, ходившее на двух ногах. Из слюнявого рта торчали два больших жёлтых клыка. Одеты они были в тяжёлые шипастые доспехи, к спине которых специально были приделаны металлические крючья для огромных топоров, которые орки постоянно таскали с собой.

Счёт был явно не в пользу защищавшихся. Положение становилось отчаянное. Тогда Чип выбежал из укрытия и стал махать руками, привлекая внимание орков, в то же время крича гуру и стражам, чтобы они уходили в один из боковых проходов. Стражи стали пробивать дорогу в том направлении, а часть орков, завидев новую жертву, бросились на него, размахивая топорами и рыча что-то на своём языке.

Поскольку те приближались быстрее, чем планировал Чип, ему бы настал конец, но тут гуру, который пробивался вместе со стражами в пещеру, указанную Чипом, и видя, что из него сейчас сделают бисквит, поднял ладонь в его сторону и что-то прошептал. Чип на мгновение ощутил внезапный порыв ветра и, посмотрев на себя обнаружил, что стал прозрачным как стекло. Контуры его тела слегка светились зеленоватым светом. Он поднял руку. Смотреть сквозь себя было интересно и необычно. Выглядело всё, правда, несколько размыто, как через мутное стекло, но вполне преемлимо. Орки, о которых Чип вспомнил лишь тогда, когда они буквально задышали перед его лицом, внезапно проскочили сквозь него и с размаху впечатались в стену, один в другого. Так как влететь со всего размаха в стену удовольствие небольшое, и способствует частичной потере сознания, то так же культурно, как и влетели в стену, они аккуратно грохнулись на пол.

Увидев, что орки в ближайшие несколько минут нападать не собираются, Чип поспешил на помощь к стражам. Но те уже благополучно спаслись от преследователей и теперь, опустив решётку, отдыхали. Орки же, стоя по ту сторону решётки, могли только скалиться и напрасно тупить свои топоры о прутья решётки, которую они так тщетно пытались разбить. Увидев, как Чип приближается к ним, гуру крикнул ему...

- Быстрей, быстрей! Ты можешь ещё успеть проскочить сквозь решётку, пока заклинание не рассеялось! Быстрее!

Орки обернулись, и в тот же миг Чип проскочил сквозь них и решётку, как нож сквозь масло. Оказавшись на другой стороне, прозрачность его тела стала медленно исчезать. Поглядев назад, он увидел, как его противники, разочарованные таким неожиданным финалом уходят по одному из коридоров, изредка переругиваясь на своём языке и периодически перепихиваясь.

Проводив их взглядом, Чип обернулся к спасшимся и спросил...

- Вы из Болотного лагеря?

- Да. Моё имя - Идол Люкор, - гуру оправил воротник и, глядя с признательностью на Чипа продолжил, - От имени всего братства я благодарю тебя!

- Это я должен вас благодарить. Вы же помогли избежать мне близкого знакомства с их топорами, - Чип поёжился, - Вы здесь по заданию Кор Ангара?

- Да, - коротко ответил молодой гуру, - Мы должны найти здесь что-то, что поможет нам найти путь к свободе. И тогда все увидят, насколько мы были правы!

Чип остановил его...

- Ну хорошо, хорошо. Я помогу вам. Карта-то у вас есть?

- Нет, - остыл Люкор, - Но я знаю примерное расположение пещер. Сейчас... судя по всему, нам туда.

Он указал на один из двух тоннелей, ведущих вглубь пещеры. Стражи как по команде поднялись и направились в ту сторону. Гуру и бурундук пошли следом.

Вскоре они оказались в большой пещере, свод которой скрывался во тьме. Повсюду валялись части разрушенных колонн, которые некогда украшали стены пещеры. По упавшим колоннам вились непонятные руны. Осмотрев их, Идол Люкор начал изучать ничем не примечательную стену пещеры. Подойдя поближе, Чип пытался понять, что же такое увидел Люкор, но ничего не заметил.

- Видишь, - Идол Люкор ткнул пальцем в стену, - Этот осколок гранита немного сточен вот здесь.

- Честно говоря, не вижу, - признался Чип, - Я вижу только стену и какие-то надписи на ней. И всё.

- Да нет же, нет, - с раздражением сказал гуру, - этот камень... как бы тебе объяснить... в общем, я не знаю зачем это нужно, но...

- Ну же, говори, - нетерпеливо сказал Чип.

- Иными словами, тут можно телепортироваться.

- Телепортироваться?, - удивлённо переспросил бурундук, - А смысл?

- Не знаю! Но здесь в стену вмонтирована руна, и, если я не ошибаюсь, - гуру постучал пальцем по стене, - она переносит по ту сторону стены.

- Так воспользуемся ею! В чём проблема?, - воскликнул Чип.

- Я не смогу ею воспользоваться.

- Что? Ты же маг!

- Во первых, я не маг, а гуру, это разные понятия. А во вторых, даже будь я магом, необходима ещё магическая энергия. Маги называют её маной. У меня её очень мало, я не достиг ещё высшего просветления. А вот у тебя её достаточно, я ощущаю это. Твои показатели энергии в пример выше, чем у меня.

- Ну, хорошо, - Чип подошёл к стене, - Что я должен сделать? Может у меня и есть мана, но телепортироваться я не умею.

- Ты должен произнести магическую формулу и коснуться рунного камня. Но только очень, очень чётко. Иначе ты рискуешь оказаться не в том месте или вообще застрять между пространством. Поэтому осторожнее с порталами! Ещё... когда будешь перемещаться, руками не сучи. Или можешь их навсегда потерять. Формула портала - "Таин инаш аз тор", - Идол Люкор несколько раз произнёс её, давая Чипу возможность запомнить, - И удачи. Это, если я не ошибаюсь, твоя первая телепортация?

- Ну... почти. И надеюсь, что это больше не повторится, - бурундук коснулся камня и произнёс формулу. Его окутал синий, плотный, густой туман. Чип понял, что он очень плотный, когда остроконечный наплечник его доспеха, едва коснувшись тумана, срезало, как ножом. Поэтому Чип старался особо не двигаться, стоять тихо и, по возможности не шевелиться. Спустя несколько секунд туман рассеялся, и Чип увидел, что находится в совершенно новом месте. Если предыдущая пещера была сырая, но хорошо освещённая факелами, то эта наоборот - пыльная и тёмная, но зато в ней было сухо и тепло. По всем углам висела паутина. В середине пещеры зияла гигантская дыра, а в самом дальнем и тёмном углу лежала огромная каменная плита, используемая, очевидно, в качестве жертвенника, поскольку по ней были разбросаны золотые и серебряные монеты, не имевшие теперь, впрочем, никакой ценности в Долине Рудников. Также Чип разглядел бутылочки с давно выветрившимися от времени эликсирами, и превосходный двуручный меч, у которого, впрочем, отсутствовала рукоять. Он бы осматривался и дальше, но тут из-за стенки донёсся голос Идола Люкора...

- Ну ты что там, заснул, что ли? Ты где?!

- Здесь я, здесь. А чего мне делать то?, - в свою очередь спросил Чип.

- Видишь на стене рычаг?, - голос гуру звучал глухо, но ясно.

Чип начал ощупывать стену. Быстро нащупав рубильник и очистив его на ощупь от паутины, Чип надавил на рычаг. Рычаг со скрипом опустился, и было слышно, как внутри стены поворачиваются тяжёлые зубчатые колёса. Спустя некоторое время скрип прекратился, и стенка начала медленно опускаться вниз. Опустившись до порожка, она остановилась. Идол Люкор торжественно вошёл в пещеру с сияющим лицом. Стражи остались охранять вход.

Как только гуру перешагнул порог, стена быстро начала подниматься, закрывая проход. Идол Люкор попытался остановить её, вцепившись изо всех сил и повиснув на ней. Стражи с другой стороне тоже пытались задержать каменную дверь, но безуспешно. Чуть не отдавив Люкору руки, стена с громким стуком закрылась. Идол Люкор сполз на землю...

- Это ловушка, - произнёс он, отдышавшись, - Ловушка... Мы заперты... Но.., - тут он привстал, и окинул взглядом зал, - Тут, тут ничего нет!

Он подбежал к жертвеннику, одним махом перепрыгнув трещину в полу, скинул всё с него, бухнулся на колени и стал рыться в груде пыли, золота и серебряных бутылочек, периодически причитая...

- О, Спящий! Покажи мне путь к свободе! Ну же!.. Где же оно!?! Спящий, поговори со мной!!!

- Ну вот, - вздохнул про себя Чип, - Теперь он окончательно сошёл с ума!..

Идол Люкор вдруг перестал бормотать и поднялся с колен. Чип увидел безумно вытаращенные глаза, нервное подёргивание щеки и то, как гуру вытащил свой короткий кривой меч, и понял, что ничего хорошего опять таки не ожидается.

- Это ты виноват, - начал он, - Ты осквернил это место! Но я понял! Спящий выбрал меня. Я избранный. И сейчас я принесу ему жертву! Умри!!!

И бессмысленно размахивая мечом, уронив свою заплечную сумку, гуру устремился на Чипа. Тот тоже вытащил меч и, тесненный сошедшим с ума Люкором, постепенно отступал, изо всех сил стараясь не споткнуться о какой - нибудь неудачно лежащий обломок.

Он то старался. А вот гуру об этом не думал. Да и вряд ли он ещё о чём-нибудь думал в этот момент. Размахивая мечом и ничего не видя вокруг себя он оступился на краю трещины, покачнулся и, прежде чем Чип успел подхватить его, издав жуткий вопль исчез в глубине полутёмной трещины. Чип некоторое время покричал в трещину, зовя Люкора. Но никто, кроме эха не отзывался. Вздохнув и оглядевшись по сторонам, бурундук понял, что рано жалел Идола Люкора - он был заперт один в этой пещере, и, кроме трещины в полу из которой тянуло затхлым воздухом, выходов нигде больше не намечалось. Вернувшись к каменной двери, Чип отбил себе все руки, пытаясь обколоть её череном меча. Рано отчаиваться! Выход есть всегда, - сказал себе Чип, и принялся с удвоенной энергией осматривать пещеру. Выход не находился. Тогда он вспомнил про сумку Люкора. Пошарив в ней, он обнаружил на дне свиток телепортации, правда не ясно было, куда он ведёт. Ещё там были несколько образцов Синего листа, того самого, что Кор Ангар просил его достать. Решив на будущее попросить тех, кто делает эти свитки подписывать, куда они ведут, Чип сунул Синий лист в сумку и прочитал свиток. Опять его окутал плотный туман, рассеявшийся через пару секунд от лёгкого ветерка, дувшего прямо в лицо. Перед ним раскинулась главная площадь Болотного лагеря. Бурундук стоял на постаменте, с которого говорил свою речь Юберион. Незаметно спрыгнув с него, бурундук направился к Кор Ангару.

Рассказав ему всё, что произошло в подземелье и, отдав Синий лист послушнику, присматривавшему за больным Юберионом, он спросил о его здоровье.

- Нашему учителю сейчас немного лучше, - ответил страж, - Пока тебя не было, он ненадолго пришёл в себя. Сказал, что Спящий - совсем не тот, что мы думаем, и просил нас всех остерегаться его. Я думаю, он бредит. Это скоро пройдёт, как только он пойдёт на поправку.

- А если это не бред?, - возразил Чип, - Ведь Идол Люкор тоже повёл себя странно!

- Идол Люкор просто сошёл с ума. Я думаю, он так жаждал там что-нибудь найти, что его рассудок помутнился. Бедный Люкор! Вот, держи обещанное вознаграждение. Выпей за его память.

- Я не пью, - ответил Чип.

- Ну, тогда купи кому-нибудь выпивку и попроси выпить за память Идола Люкора. В любом случае, ты честно заслужил это.

- Хорошо. И ещё кое что, - вспомнил Чип, - Ты обещал сказать мне, где я могу найти Гайку.

- А, тебе это ещё нужно... Хорошо... она сейчас находится в... что?!

К нему подошёл послушник, тот самый, что ухаживал за Юберионом, и с печальным видом что-то шепнул на ухо.

- Как?! Это... это... невозможно! Как мы будем без него...

- Что случилось, Кор Ангар?, - насторожено спросил Чип.

- Юберион умер, - мрачно произнёс страж, - наш духовный наставник покинул нас. Мы должны быть мужественны, чтобы продолжить начатое им и пережить это горе... Незадолго до того, как ты вернулся, он просил, чтобы ты отправлялся в Новый лагерь и помог магам Воды. Найди там Сатураса - он верховный маг, и всем там заправляет наравне с Ли - это глава наёмников. Ещё он просил передать тебе этот альманах по зарядке юниторов и сам камень. Зачем ему это было нужно - не знаю, но воля нашего учителя закон. А насчёт Гайки, о которой ты спрашивал - тебе по пути. Она сейчас находится в Новом лагере, наводит неверных на путь истинный.

- Спасибо, - Чип убрал юнитор и альманах в сумку, - А где же Кор Галом? Я не заметил его на площади, он ведь должен наставлять учеников, так?

- После того, как Юберион сказал, что Спящий нам не поможет, Кор Галом страшно рассердился. Он сказал, что сам найдёт путь к свободе, и ушёл в неизвестном направлении, захватив с собой нескольких стражей и послушников. Похоже, он малость тронулся. Но, уже поздно. Тебе нужно выйти сейчас, чтобы прийти в Новый лагерь вовремя, к рассвету. Именно в это время большинство тварей спят. Ну, иди. Да просветит тебя Спящий...

 

...Идя по хорошо утоптанной тропинке к Новому лагерю Чип размышлял о том, что с ним произошло за последние несколько дней. Думал, сколько же он искал своих друзей, и вот, наконец, нащупал ниточку, которая приведёт к Гайке. А с ней наверняка будет легче найти остальных... она и механик, и верный друг и...

Увлёкшись, он не заметил, как очень сильно ударился обо что-то головой. Потирая ушибленное место, он взглянул вверх. Прямо перед ним между скалами стояли крепкие деревянные ворота. Тропинка уходила туда.

- Эй, ты!, - окликнул Чипа весёлый голос.

Чип посмотрел, откуда идёт этот голос, и увидел сверху в небольшой башенке на воротах привратника. Он и звал его. Рядом с ним висели от смеха на бортиках башни ещё несколько стражников.

- Послушай, друг, - снова обратился к Чипу привратник, - Ты не мог бы ещё разик постучать головой по воротам? Звук, признаться, потрясающий.

Он едва договорил. При этих словах все трое стражников впали в настоящую истерику. Один до того дохохотался, что бортик, на котором он висел, не выдержал его веса. С громким треском он надломился и привратник, с громким воплем упал вниз как мешок с картошкой. При падении он задел головой о ворота и те издали звучный характерный стук. Товарищи упавшего, видно не обеспокоенные неожиданным падением своего дружка, и посчитав это смешным, в приступе истерики начали биться головой о железные крепления крыши.

- Эй, вы там!, - Чип старался говорить как можно громче, чтобы до бившихся головой дошло как можно быстрее, - Кто-нибудь мне откроет ворота? Или я тут до ночи простою?!

- Да, да, щас откроем, - всё ещё трясущийся от смеха стражник начал крутить рукоятку лебёдки, открывающей ворота. Третий, упавший привратник, оправившись от падения, тем временем поднимался назад по лестнице, ругая остальных себе под нос.

Заскрипела лебёдка, открывающая ворота и Чип наконец-то смог войти в Новый лагерь. Это была небольшая долина, окружённая со всех сторон скалами. Посреди этой долины находилось такое же небольшое озеро, на берегу которого на сваях находился бар - в нём проходила большая часть жизни наёмников. Почти всё пространство вокруг озера было засеяно рисом. На полях трудились, не разгибая спины, крестьяне. Неподалёку от озера в огромной нише скалы располагалось и само поселение, эдакий небольшой городок. Маленькие деревянные домики были вделаны прямо в скалу. Можно было только удивляться, как это жившие там не боятся, что при первом же землетрясении вся мощь горы может обрушиться на них.

В центре поселения находилась вырубленная в скале большая яма, закрытая сверху решёткой. Подойдя ближе, у Чипа округлились глаза. Вся яма была почти до краёв заполнена кусками руды. Это сколько ж надо было приложить усилий и времени, чтобы добыть столько, - подумал он. Руда искрилась и блестела в редких лучах солнца, которым удавалось обогнуть каменный козырёк, покрывавший поселение. Вокруг ямы, что-то бормоча про себя, ходил один из магов воды, охранявший руду от посягательств.

- Здравствуй, - обратился к нему Чип, - Не подскажешь, где я могу найти Сатураса?

- Ну.., - маг кинул оценивающий взгляд на бурундука, - Тебя туда вряд ли пропустят.

- Меня направил к вам Кор Ангар. Мне необходимо передать Сатурасу важные сведения.

- Я скажу тебе, как пройти к нему только в том случае, если твоё донесение окажется действительно важным. Ну, так что?

- Во первых, гуру Болотного лагеря узнали, что Спящий на самом деле злой демон.

- И это всё? Ты должен понимать, что серьёзно относиться к предсказаниям гуру не стоит. Потом нас это никак не касается, - маг явно был разочарован. Он развернулся и собирался было уйти.

- Ещё нет!, - Чип договаривал это уже магу в спину, - Во вторых, и это самое главное, владыка Юберион недавно умер.

- Что?, - маг мигом развернулся и уставился на бурундука, - это точные сведения?

- Да, - ответил Чип, - Мне об этом сказал Кор Ангар.

- Ну хорошо, - маг принял решение, - Я пожалуй, скажу тебе, где Сатурас. Поднимайся по этому каменному переходу, - он указал пальцем на лестницу из камней, - Сразу как поднимешься, второй поворот направо. Там будут два наёмника и без пароля они тебя не пропустят. Пароль входа - "Тетриандох". Смотри, не забудь.

- Постараюсь, - Чип нахмурил лоб, - Послушай. Мне говорили, что у вас в лагере с недавних пор находится гуру. Её зовут Гайка. Не слыхал, где она может быть сейчас?

- Ну.., - маг задумался, - Насколько я знаю, сейчас её в лагере нет, она отправилась выполнять задание главаря воров, Ларса. Ладно, иди, не отвлекай меня. Я должен следить за рудой, - он сокрушённо вздохнул, повернулся и побрёл по тропинке вокруг решётки, продолжая бубнить... - С этими ворами под боком надо держать ухо востро.

Следуя указаниям мага, Чип поднялся по лестнице и оказался в длинном каменном коридоре. Идя по коридору, Чип столкнулся с куда-то бегущим наёмником. Тот, не оглянувшись, побежал дальше, а Чип случайно свернул не в ту сторону, и вместо поворота направо, свернул влево. Сразу же за этим проход ему перегородили двое мордастых наёмников.

- Ты хоть знаешь, куда идёшь?, - спросил один.

- К Сатурасу, - объяснил Чип.

- Ты маленько ошибся. Тебе надо было повернуть направо. Здесь живёт Ли.

- А что, Ли нуждается в охране? Я думал, глава наёмников может и сам о себе позаботиться, - спросил Чип.

- Слыш, ты!, - один из наёмников рванулся к нему, но второй удержал его, - Мы охраняем Ли только от таких нежеланных и назойливых посетителей, таких, как ты!

- Ладно, ладно, извини, - миролюбиво произнёс бурундук, - Так, говоришь, налево?

- Что здесь происходит?, - из глубины пещеры к ним шёл наёмник средних лет в тяжёлых стальных доспехах, обитых мехом. За спиной угадывался черенок меча. Походка твёрдая, глаза смотрят пристально, изучающе. Настоящий вождь. Подойдя к Чипу, наёмник представился...

- Привет. Я Ли. Что тут происходит?

- Вообще то.., - замялся Чип, - Я искал Сатураса, и немного ошибся поворотом.

- А, вот в чём дело. Ну ничего. Когда я сюда попал в первый раз, я даже заблудился в этих пещерах.

- Как вы тут очутились?, - спросил бурундук, - Вы непохожи на совершившего преступление.

- Ты абсолютно прав. Когда-то я вёл совсем другую жизнь. Я был одним из лучших генералов королевства. Придворные недолюбливали меня, ведь я мешал плести им интриги, но король прислушивался к моим советам. Я недооценивал их коварства - они не побоялись убить королеву, ради своих замыслов. В этом бессмысленном убийстве обвинили меня. У короля не было выбора. Мои заслуги перед королевством спасли меня от смерти, но я был сослан сюда как преступник. Когда-нибудь я вернусь, и отомщу. Я им всем отомщу...

Ли повернулся и быстрым шагом пошёл обратно в пещеру. Чип решил, что Ли нужно прийти в себя, и тихонько удалился. Дойдя до перекрёстка, он выбрал на этот раз правильное направление, но через несколько поворотов его снова остановили, на этот раз маги, которые попросили назвать пароль.

Назвав пароль, Чип прошёл мимо них и оказался между высокими стеллажами книг. Слышался только тихий скрип в тишине, да шум огня за полками. Пройдя вглубь книжных полок, Чип вышел на небольшую площадку, свободную от стеллажей. Посреди площадки стоял маг и, судя по всему, пытался прочесть правильно древний свиток. Это у него получалось не очень хорошо, потому что он то и дело тряс обожженной рукой, пытаясь стряхнуть огонь с рукава, при этом тихонько ругаясь себе под нос, но попыток не прекращал. Завидев Чипа, он спрятал свиток в складках мантии, и направился к нему, одновременно пряча обожжённую руку за спину.

- Приветствую тебя, - поздоровался он, - Я - Нефариус, один из магов круга Воды. Ты, вероятно, пришёл к Сатурасу, верно?

- Да, - утвердительно ответил Чип, - у меня для него важная информация.

- Очень хорошо, - Нефариус показал Чипу проход между книжными полками, - Сатурас сейчас там, переводит один из древних текстов. Постарайся изложить всё кратко, не отвлекай его по пустякам.

Поблагодарив мага, Чип начал пробираться между стеллажами и грудами пыльных книг. Через несколько секунд бурундук понял, что зря не захватил из своего мира противогаз... пыль буквально забивала горло, не оставляя место для воздуха. Оступившись, он опрокинул груду книг, которые подняли ещё больше пыли. Чип уже начал задыхаться, как вдруг кто-то схватил его за шкирку, вытащил из этого кошмара, встряхнул за плечи и поставил на ноги. Отплевавшись и откашлявшись, Чип смог, наконец, посмотреть, кто его спаситель. Им оказался сухощавый худой маг, с ярким огоньком в глазах, преклонных лет, который, несмотря на свой незначительный внешний вид, носил высшее одеяние магов Воды.

Подождав, пока Чип, наконец, прочистил горло и смог нормально говорить, он спросил...

- Всё в порядке? К этой пыли немного трудно привыкнуть, но, в общем то можно.

- Кх-кха... да, спасибо, - Чип встряхнул свою шляпу, но этим вызвал ещё большее облако пыли и снова закашлялся.

Маг засмеялся...

- Отряхнёшься лучше на свежем воздухе. Здесь столько пыли, что это бесполезно.

- Спасибо, учту, - нахлобучив шляпу обратно на голову, бурундук спросил...

- Я ищу Сатураса, верховного мага круга Воды. Не подскажите, где он? Нефариус сказал, что он где-то здесь.

- Да, он здесь, - с улыбкой сказал маг, - Это я. Что привело тебя ко мне?

- Плохие вести, - Чип вздохнул и рассказал всё что знал.

Теперь настала очередь вздыхать уже Сатурасу.

- Это огромная потеря, как для Болотного лагеря, так и для нас. Ты не сообщил ничего хорошего, но я всё же благодарю тебя. Теперь я прошу тебя выполнить одну мою просьбу, но сначала ответь на один мой вопрос... ты хочешь выбраться отсюда, разрушить Барьер?

- Конечно, но сначала я должен разыскать своих друзей. Без них я никуда не пойду.

- Хорошо. Тогда выполни мою просьбу. Это очень важно для всей колонии. Отправляйся в Старый лагерь к магам Огня. У них находятся древние камни - юниторы. Ты, наверное, не знаешь, что это такое?

- Знаю, - ответил Чип.

- Отлично, - потёр руки Сатурас, - Здесь, за Барьером, существует пять таких камней. Твоя задача состоит не только в том, чтобы принести нам их, но и в том, чтобы уговорить магов Огня помочь нам. Наших магических сил недостаточно, но, объединившись с ними, мы сумеем разрушить Барьер так же, как когда-то создали его. Да, да, - сказал он, глядя на удивлённое лицо Чипа, - Мы создали его. Тогда мы ещё не были разделены на круги Огня и Воды. Но вслед за появлением Барьера часть магов отделилась... они избрали для себя путь Огня и поселились в замке Старого лагеря, чтобы наравне с Гомезом контролировать доставку руды королю. Мы же всегда хотели освободиться от ненавистного Барьера, и всё время полностью посвящаем на то, чтобы узнать, как же его разрушить. Мы уверены, что в этом нам помогут юниторы и магическая руда. Ты мог видеть её там, на площади, в яме, закрытой решёткой. Магическая руда обладает огромной силой, поэтому она так дорого ценится всеми. Если её собрать достаточно, можно искусственно создать взрыв, который, несомненно, уничтожит Барьер.

- Но если этот взрыв будет такой мощный, то погибнут все!, - возразил Чип, - Это вы предусмотрели?

- Не беспокойся, - улыбнулся маг, - Наш взрыв будет не простой, а магический и затронет только магическую структуру.

- Ну хорошо, значит я должен уговорить магов Огня помочь вам и взять у них юниторы, так?

- Абсолютно. И вот ещё что. У меня для тебя небольшой подарок. Держи, и старайся обращаться с ними бережно.

Он протянул Чипу три небольших, с кулак гладко отполированных плоских как таблетка камней. На каждом из них была начертана руна, каждая своего цвета - красная, синяя и зелёная.

- Что это?, - спросил Чип принимая подарок.

- Это руны телепортации. Вот эта, красная, перемещает тебя в храм магов Огня, в замке Гомеза. Синяя перемещает тебя прямо ко мне, а зелёня - на площадь перед храмом Болотного лагеря. Вот тебе в придачу свиток, в котором есть обозначении всех знаков рун телепортации, чтобы ты смог их правильно прочесть. Кстати, ты можешь переместиться в Старый лагерь прямо отсюда.

- Отличная идея, - Чип нашёл в свитке правильное произношение красной руны, резко поднял её над головой и произнёс формулу. Перед тем, как всё вокруг него окуталось туманом, он успел услышать голос Сатураса, колеблющийся, как флаг на ветру...

- Удачи тебе! Только бы чего не случилось...

 

* * *

 

Чип вынырнул из тумана во внутреннем дворике храма. Вокруг было подозрительно тихо. Он прошёл во внутреннее помещение храма, по пути постоянно зовя магов по имени. Но ему никто не отвечал, лишь ветер гудел где-то под потолком. Обойдя весь храм, Чип не нашёл там ни одного мага. Было такое ощущение, будто бы они все сбежали, в спешке прихватив только самое необходимое. Во всех комнатах вещи были беспорядочно разбросаны по полу, везде царил хаос, как будто по храму пробежало стадо бешеных слонов.

Когда Чип осматривал вестибюль, ему послышался слабое шуршание на верхнем ярусе и скрип досок пола. Тихонько поднявшись по лестнице, он смотрел, как какой-то маг, стоя к нему спиной пытается собрать разбросанные по полу свитки пергамента. Чип окликнул его. Незнакомец вздрогнул и медленно повернулся. В тусклом свете свечей бурундучок увидел бледное лицо своего старого знакомого Мильтена. Увидев Чипа, он вздохнул с облегчением и приложил палец к губам. Но тот не проявил должного понимания, громко воскликнул от удивления...

- Мильтен! Рад тебя видеть. А где все остальные?

- Ш-ш, - прошипел маг, - ОНИ могут услышать.

- Кто они?, - непонимающе спросил бурундук.

- Тишше, - Мильтен скривился, как будто у него заболел зуб. Он поднялся на ноги и поманил Чипа в дальний угол.

- Слушай, - зашептал он, когда тот подошёл, - Тебе нужно срочно уходить отсюда! Зачем ты сюда явился? Ты разве не слышал, что случилось?

- Нет, я не в курсе, - пожал плечами Чип, - Я пришёл сюда за юниторами и вашей поддержкой.

- Ну тогда слушай, - маг взял бурундука за плечи и притянул ближе, - Пока тебя не было, обрушилась Старая шахта. Погибли все, кто там находился. Когда Гомез об этом узнал, он пришёл в такую ярость, что когда Корристо и остальные начали давать ему советы и даже приказы, это плохо для них кончилось. Они.., - голос мага дрогнул, - Гомез приказал стражникам их всех... ликвидировать...

- Но какой ему смысл было это делать?!, - Чип был потрясён, - И почему маги не смогли ничего сдел...

- ШШШ! Не мог бы ты потише!, - опять зашипел Мильтен и начал говорить быстро-быстро, очевидно опасаясь, что их засекут в любой момент, - Гомезу было выгодно избавиться от них. Ведь тогда все доходы от переправления руды получал бы только он. А насчёт того, почему Корристо и остальные не защищались... Понимаешь, на них напали ночью, когда почти все они спали. Низко, подло, и недостойно! К тому же они не ожидали нападения. Какая трусость!, - маг в ярости ударил кулаком по коленке, - Я был в то время в Болотном лагере и помогал одному моему другу. Вернувшись сюда, я наткнулся на целый отряд стражников. Они называли меня предателем, переметнувшимся к другому лагерю. Мне еле удалось спастись от них. Я тайно переместился сюда, чтобы хоть как-то привести в порядок храм. Я надеюсь, у тебя есть руна телепортации в другое место? Потому что, сам знаешь... свитки одноразовые, а пешком отсюда не уйти - стражники по приказу Гомеза закрыли все ворота и патрулируют улицы даже ночью. Конечно, не все рудокопы и Призраки поддерживают Гомеза, но на его стороне стражники, а они - сила. Кстати, заодно передай это письмо Сатурасу. Я думаю, ему будет интересно. Вот, держи юниторы, их стражники не взяли и письмо. Да и зачем они им.., - он передал Чипу небольшой гремящий мешочек и свиток. Тот самый свиток, который сохранил бурундуку жизнь и который так важно было передать Корристо. Теперь слушай... я отсюда не уйду, пока не приведу в порядок храм, - Мильтен начал говорить ещё тише, - Постараюсь действовать незаметно. Затем перемещусь в Болотный лагерь, а оттуда отправлюсь в Новый - если что, ищи меня там. А теперь немедленно уходи - стражники так и шмыгают у дверей и если они тебя...

Далее произошло сразу несколько вещей. На лестнице, ведущей на верхний ярус раздался топот, и в проходе показались сразу несколько стражников, один из которых, мордастый верзила с криком "Держи перебежчика" махал над головой мечом. Мильтен мгновенно поднялся на ноги, сделал пассы рукой, в которой тут же оказался шипящий огненный шар и метнул его в противника. Половина стражников остановилась в замешательстве, а остальные с воплями пытались стряхнуть с себя языки огня. Чип выхватил из кармана руну, выкрикнул формулу и, окутываясь туманом видел, как стражники теснят Мильтена к стенке, а тот отбивается от них посохом, видел, как мордастый кинул в него меч, но, очевидно промахнулся. Затем всё исчезло в тумане.

 

..."Я говорил вам!!... И что теперь будет?! Учтите, если эксперимент прервётся, вы за это ответите"... Голос почти кричал, буквально таки надрывался, но звучал глухо, как из бочки. Чип не мог понять, где он, и что с ним происходит. Вроде бы он лежал с закрытыми глазами на полу. Но пол был какой то странный. Он не был ни холодным и не горячим. Чип не ощущал ни теплоты, ни холода. Он попытался встать. Тело не слушалось - казалось, будто оно было вырезано из камня. Чип открыл глаза. Темнота хоть глаз выколи. Он пробовал кричать - рот не открывался. Внезапно опять раздался тот же голос.

- Идиоты! Сколько можно вам говорить - переключатель полярности находится справа, СПРАВА, а не слева!! С кем я вынужден работать! Послушайте, То...

- Нет, это вы послушайте, профессор, - раздался вдруг другой, мягкий, приятный, подозрительно знакомый голос, - Давайте решим раз и навсегда. Если я говорю...

- ЧТО, ЧТО ВЫ ГОВОРИТЕ?!, - визжал прежний голос, - То, что мне уже столько дней доказывают ваши помощники, наводит на мысль, что они даже в столбик на бумаге умножить не могут, не говоря уже об управлении такой машиной!

- Успокойтесь, профессор!, - повелительным тоном произнёс мягкий голос, - В любом случае, эксперимент необходимо завершить. И успокойтесь... они же никуда от нас не денутся, так?..

 

Неожиданно для самого себя, Чип обнаружил себя лежащим на каменном холодном полу пещеры. Над ним склонился Сатурас и прикладывал мокрую повязку к его лбу.

- Всё в порядке?, - спросил он.

- Да, да, - бурундук поморщился, и пощупал ладонью лоб, - Что случилось? Я слышал какие-то голоса.

- Голоса?, - удивился маг, - Тебе наверное послышалось. Ты возник здесь минуту назад и сильно ударился головой. Вот тебе и померещились голоса.

- Понятно, - пробормотал Чип, поднимаясь, - Ну ладно, это неважно. Главное то, что я узнал в Старом лагере.

И он рассказал Сатурасу об обвале Старой шахты, о том, что случилось с магами Огня, и что теперь Старый лагерь перешёл на осадное положение.

- Это грустные новости... Но всё равно, спасибо тебе. Правда, без поддержки магов Огня мы не сможем ничего сделать. Кстати, пока тебя не было, ко мне подходили Нефариус, и Кронос, хранитель руды. Они считают, что ты не только достоин вступить в круг магов Воды, но и носить высшее одеяние магов нашего круга. А ты как? Не против?

- Нет. Буду рад, - ответил заинтересованный Чип.

- Хорошо. Тогда начнём. Ты должен произнести клятву Воды. В принципе, она не важна и давно устарела, но это давняя традиция и мы соблюдаем её. Итак, повторяй за мной. Я, далее своё имя, клянусь силой Священной Воды, что носимое мною одеяние мага Воды вполне заслуженно, и я буду носить его с гордостью, во имя Воды!

Чип произнёс слова клятвы и Сатурас протянул ему синюю мантию и мешочек с рунами.

- Носи её с гордостью! К сожалению, появление ещё одного мага в наших рядах не поможет нам разрушить Барьер.

- То есть, все эти поиски юниторов пропадут впустую?, - поник Чип.

- Есть конечно ещё одно средство. Но если и это не поможет, тогда нам никогда не выбраться отсюда.

- И что это за средство?, - спросил Чип.

- Ты должен найти тринадцатого мага, Ксардаса. Почему-то все считают, что барьер создали двенадцать магов. Это не так. Ксардас был нашим предводителем до создания барьера, но потом занялся изучением тёмной магии, покинул нас и поселился посреди земель орков в созданной им башне. Найди его! Только он один может нам помочь.

- Хорошо, я помогу вам. Тем более это и меня касается. Но сначала я хочу как следует выспаться и что-нибудь поесть. И кстати, возьмите юниторы. Также Мильтен просил передать вам письмо, написанное Ксардасу. Я передал его Корристо, но теперь...

Маг бережно принял мешочек, в котором тихонько позвякивали юниторы, кивнул и развернул свиток.

- Я думаю, тебе это будет интересно, - сказал он и подозвал Чипа. Глядя через плечо Сатураса, тот начал читать...

 

Многоуважаемый Мастер Ксардас.

 

Ваше предыдущее письмо вызвало беспокойство среди магов. Мы посоветовались и в этом послании сообщаем Вам о нашем решении. Братство представляет собой большую опасность. Оно угрожает нашей торговле с королём, угрожает нашему королевству и Вашей жизни. Вам необходимо отправить к сектантам одного из своих людей, чтобы он разузнал, какой бог наделяет их силой и какими знаниями они обладают. Когда это станет известно, мы сообщим священнослужителям о том, что мы вместе отправим этого тёмного бога туда, откуда он явился. Наши учёные всё время работают над древними манускриптами. Мы постараемся сообщить Вам всё, что сможем узнать.

 

Да поможет нам Иннос!

 

Дочитав до конца, Чип посмотрел на Сатураса. Тот, повертев свиток в руках, спрятал его в складках своей мантии.

- Да, интересное письмо. Значит, Спящий представляет гораздо большую опасность, чем мы думали. Я подумаю об этом. Но мы отвлеклись. Тебе необходимо восстановить силы. Ты можешь отдохнуть здесь и комната уже готова, - маг сделал приглашающий жест рукой, - Горн проводит тебя.

Появившийся темнокожий наёмник кивнул Чипу и провёл в одну из пустующих спален магов. Очевидно, строители изначально делали множество комнат, но заселению подлежали лишь половина из них. Остальные стояли пустыми, или же в них хранили книги.

Показав нужную комнату, Горн вышел и прикрыл за собою дверь. Бурундук огляделся. Он находился в небольшой, уютно обставленной комнатке. В углу стояла кровать, шкаф с книгами и стол. Стол был уставлен тарелками с едой. Недолго думая, Чип уселся за стол и накинулся на еду. Он был очень голоден. Когда с большей её частью было покончено, он переоделся в более удобную, чем доспехи, мантию мага Воды, взял из шкафа первую попавшуюся книгу и улёгся на кровать. Ему стало интересно, какие книги пишут в этом мире. Книга оказалась энциклопедией о некоторых видах существ, обитающих внутри Барьера и за его пределами... големах - каменном, ледяном и огненном, вызванным демонам, Кровавым псам и нежити. Каменного голема, к примеру, не брало никакое оружие, кроме молота. Нежить лучше всего уничтожать специальной магией. Далее рассказывалось, в каких местах этих существ можно было чаще всего встретить, кто и когда их обнаружил, классифицировал, и погиб при этом. Чип некоторое время заинтересованно читал, но, в конце концов, усталость взяла своё... он отложил книгу, повернулся на другой бок и заснул.

 

Чип проснулся от того, что у него зачесался нос. Он чихнул и открыл глаза. Рядом с его кроватью сидели Дейл и Гайка и по очереди щекотали ему нос пёрышком.

- Эй!!!, - Чип не мог поверить своим глазам, - А вы то тут как оказались?!

- Видишь ли, - начал Дейл, - Я случайно встретил Гайку, когда она заглянула в Старый лагерь. Мы узнали, где ты и сразу же отправились сюда. Ты не представляешь, как трудно было тебя найти!

- Представляю, и ещё как!, - Чип улыбнулся и обнял обоих, - Я и сам искал вас, сразу, как только сюда попал. Но расскажите же, что с вами случилось, ведь тогда, когда портал сломался, я больше о вас ничего не слышал.

Дейл с Гайкой стали по очереди рассказывать ему, что случилось с каждым из них. Дейл рассказал, как, впервые появившись в этом мире, он умудрился сверзиться на голову Скорпиона, одного из стражников замка. Тот, пожалев его, замолвил за него словечко и Дейла быстренько устроили сначала в Призраки, а затем, всего через несколько дней - в стражники. На работу он не жаловался, ему даже нравилось в этом странном, но вполне неплохом мире. Часы службы на вахте были небольшие, а зарплата вполне приличная... ему хватало даже на кое какую роскошь вроде нового, более красивого оружия или сыра - эта пища особенно ценилась внутри Барьера, по причине её дефицита. Никто у кого из живущих в колонии не было коров, чтобы доить молоко и готовить сыр. Колбасы или сосисок, к сожалению, тоже не было, так что приходилось есть сыр. Не хватало только комиксов и телика. Вот так Дейл и жил, иногда справляясь у знакомых стражников, не видел ли кто-нибудь его друзей. Но никто ничего не знал и спокойная жизнь начала ему немного поднаедать. Но вдруг, неожиданно в лагере объявилась Гайка. Тогда Дейл отпросился у начальника стражи и вместе с ней отправился в Новый лагерь, где она должна была получить повышение за выполненное задание.

- Остальное ты знаешь, - закончил свой рассказ Дейл.

- Ну а ты, Гайка?, - Чип обернулся к ней.

После того, как Гайку выкинуло из портала, она очнулась на дороге неподалёку от Болотного лагеря. Внезапно на неё напали падальщики и загнали на дерево. Сделав из веток, нескольких листьев и небольшой верёвки трещалку, Гайка отпугнула их. Поскольку день клонился к вечеру, ей пришлось заночевать в небольшой пещерке. Утром её разбудили голоса. Оказывается, рядом с пещерой несколько стражей охотились на волков. Один из них проводил её в лагерь. Там её принял один из гуру - Кор Галом, и посвятил её в первый круг магии. Она пыталась узнать что-либо о своих друзьях, но Кор Галом очень жёстко следил за её кругом общения. Постепенно ей стали давать различные поручения. Одно из них она и выполняла, когда в Старом лагере её подловил стражник, якобы за продажу краденых вещей. Если бы не подоспел Дейл и не "убедил" бестолкового стражника убраться подальше, у Гайки были бы проблемы. Вздумай она использовать магию, и несколько лет в подземелье за сопротивление ей были бы обеспечены.

Гайка закончила рассказ и грустно вздохнула...

- Интересно, где же сейчас Рокфор? Мне удалось втихую от Кор Галома навести справки... о нём вообще никто ничего не знает, ни в Старом, ни в Новом, ни в Болотном лагере. Такое ощущение, как будто бы его и не было никогда. Ну что же это такое!, - рассердилась вдруг она.

- Да, повезло, что я теперь стражник!, - Дейл показал на свои доспехи, стараясь отвлечь Гайку от грустных мыслей, - Правда, с тех пор как я один раз побывал в Болотном лагере, за мной чуть ли не пол часа гонялась вся охрана Внешнего кольца и если б не Гаечка, то я бы не ушёл оттуда живым. Она что-то с ними сделала, и они все заснули. Нам удалось открыть Северные ворота, и я слинял оттуда. Так что Гайка мне жизнь спасла.

Гайка смутилась...

- Ну, что ты Дейл. Ведь это ты додумался открыть ворота, перерезав поднимающий трос. И от стражника освободил меня тоже ты.

- Ну.., хотя да!, - оживился Дейл, - А как я стражнику врезал! Ты бы видел, Чип! Раз, раз... Правда он и так на ногах не стоял. От него так и несло какой то дешёвой гадостью!

- Хорошо, хорошо, только не кричи так, а то он снова прибежит, - Чип улыбнулся, слез с кровати, пристегнул меч к поясу и обернулся к друзьям...

- Ну что, пора выбираться отсюда. Я как раз работаю над этим. Мне нужно найти одного из создателей Барьера, какого-то Ксардаса. Этот мир у меня уже вот где стоит, - Чип показал себе на горло, - Но пока есть хоть малейшая возможность убраться отсюда, я буду её искать. Вы со мной?

- Ну ещё бы!, - в унисон воскликнули его друзья.

 

* * *

 

Посреди земель орков, неподалёку от небольшого озера стоит высокая каменная башня, сделанная из необычного фиолетового камня. Это и есть башня Ксардаса. С трёх сторон окружённая обрывами, она напоминает небольшую крепость. По всей окружности башни торчат толстые шипы, сделанные из того же камня. Поговаривают, что Ксардас выстроил её всего за неделю, да и строил не он, а... Впрочем, мало ли чего говорят.

Спасатели шли по единственному проходу к башне. Тропинка виляла из стороны в сторону, то и дело скрываясь за очередным поворотом скалы. Дейл шёл впереди всех, разведывая дорогу. В какой то момент он совсем скрылся из глаз. И почти сразу же из-за скал раздался его вопль, и жуткий грохот камней. На памяти Чипа, Дейл вопил так всего несколько раз в жизни. В том числе и тогда, когда он решил сделать на Новый Год Чудо Бомбу. К несчастью, экспериментировал он ночью, когда все спали. Эксперимент проходил в гостиной. После того, как прибывшие на место преступления остальные спасатели отскребли от стенки, и Дейл увидел, сколько его заставляют убрать... Это было выше его сил.

Гайка немедленно побежала на звук. Чип, слегка помедлив, присоединился. Обогнув скалу, они увидели небольшой каменный завал, рядом с которым сидел Дейл, потирая ушибленную ногу.

- Дейл, что случилось?, - заботливо спросила Гайка, - Ты не ушибся?

- Да, понимаешь, Гаечка, тут такое дело.., - сбивчиво стал рассказывать Дейл, - Вышел я значит и тут он. Такой большой, каменный. Стоит и не шелохнётся даже. Ну, я и подумал, что он статуя, решил посмотреть поближе. А он вдруг как схватит меня за ногу! Ну я значит заору, и тут обвал. Этому на голову камень упал, здоровущий такой - вон он валяется. Ну, он выпустил меня и рассыпался. А я тут...

- Дейл, кто ОН?, - спросила Гайка.

- Не знаю. Такая вроде статуя каменная. Только уж больно уродливая. Да вон её куски валяются...

Чип подошёл к остаткам статуи, внимательно их осмотрел, и изрёк...

- Дейл! Поздравляю тебя. Это был голем. Обычно редко кто выживает после знакомства с ним. Так что, считай, что тебе крупно повезло.

- А ты откуда это знаешь?, - с подозрением спросил Дейл, по-прежнему держась за ногу.

- Книги надо читать чаще, - назидательно ответил тот, - А не валяться дни и ночи напролёт перед телевизором.

- А я и не валяюсь, - возмутился Дейл, - Просто... просто... я тоже знания набираю! По своему.

- Ну да, конечно, - хмыкнул Чип, - "Как правильно перезаряжать миниган в условиях невесомости" - Так, кажется?

- Ребята хватит, - уже Гаечка возмутилась, - Мы уже почти пришли, а вы опять будете выяснять отношения? Ну можно хоть когда-нибудь без этого? Хотя бы здесь?

- Да, Гаечка!, - бросив друг на друга полные взаимной ненависти взгляды, оба бурундука перебрались через завал и зашагали дальше.

Как оказалось, это ещё не конец. Через несколько десятков шагов все почувствовали запах гари. Пахло, или лучше сказать, воняло серой. Заглянув, на этот раз с опаской за очередную скалу, они увидели горящую каменную статую. Увидев его, Дейл попятился - ему не хотелось знакомиться ещё с одним големом. Обойти его не представлялось возможным.

К счастью, Чип вспомнил про руны, которые подарил ему Сатурас. Найдя среди них руну "Ледяная глыба" он вышел из-за укрытия и, не дожидаясь, пока голем его заметит, произнёс заклинание. Его рука тут же покрылась толстой коркой льда, но длилось это всего несколько мгновений. Тот час же в голема полетело множество ледяных кристаллов. Он неуклюже повернулся и в эту же секунду превратился в большой кусок льда. Некоторое время глыба льда не шевелилась, а потом внезапно развалилась на куски вместе с заключённым в ней монстром. Чип вздохнул с облегчением. Но, как всегда, рано. Из-за поворота прямо напротив того места, где стоял Чип, вышел... ещё один голем. На этот раз ледяной. Растерявшись, бурундук метнул в него ещё одну глыбу. Это только разозлило монстра. Издав громоподобный рык, от которого начали осыпаться скалы, голем решительно, как паровоз двинулся на Чипа. Поскольку он бегает всё-таки быстрее бурундука, а до ближайшего из них ходячей ледышке оставалось не более нескольких метров, Чип уже было попрощался с жизнью. Но тут, неожиданно над големом разыгралась настоящая буря. Небольшие облачка, неизвестно откуда взявшиеся, собрались над его головой, за несколько секунд превратились в настоящий огненный дождь. Голема просто-таки поливало лавой. Естественно, он тут же начал таять. Когда от него остались лишь несколько кусочков талого снега, дождь прекратился так же внезапно, как и начался.

Чип начал догадываться, кто вызвал бурю. Обернувшись, он увидел, как с рук Гайки капала на землю, теперь уже не причиняющая вреда магма.

- Фуух, Гайка, ты молодец!, - он перевёл дух, - Я и забыл, что ты тоже маг. Я твой должник!

- Да ладно, что ты, в самом деле, - с улыбкой отмахнулась она, покраснев, - Мы же Спасатели и должны помогать не только другим, но и себе. И... осторожнее! У меня ещё руки не высохли после магмы, испачкаешься ещё, - воскликнула она, когда подошедший бурундук нежно обнял её.

- Ага, - Чип надвинул шляпу поглубже, - Ну что, Спасатели, вперёд! Мы уже почти пришли. Смотрите.

Он показал на видневшееся неподалёку подножие башни. Вместо двери Ксардас предпочёл арку, видимо, не боясь, что мимо его охраны кто-то пройдёт...

 

Войдя в башню, Спасатели увидели там лишь пыль и запустение. И к тому же нигде не было видно лестницы на второй этаж, хотя снаружи было заметно, что где-то около шпиля есть ещё один этаж.

- Смотриите!, - удивлённый голос Дейла заставил Гайку и Чипа отвлечься от поисков пути наверх и посмотреть, что же такого он там нашёл. То, что или, вернее, кого нашёл бурундук, действительно надо было видеть. В неприметном небольшом зале парил над полом синее существо, что-то вроде импа. Представьте себе огромную куколку бабочки каплевидной формы, с большими кожистыми крыльями, двумя лапами с когтями и горящие глаза. Оно парило над землёй, периодически выдыхая пар.

Пока остальные подошедшие созерцали это чудо, имп как-то странно вздохнул или, скорее, выдохнул...

- Уф-ф-ф!

- Что?, - Дейл вдруг начал оглядываться по сторонам, - Чип, это ты говоришь?

- Я ничего не говорил, - отозвался Чип, продолжая созерцать нечто.

- А... а кто тогда это?, - Дейл обернулся к импу и вдруг воскликнул, - Так это ты говоришь со мной?! А почему... почему твой голос слышится только в моей голове?

- Дейл, с тобой всё в порядке?, - осведомился Чип и потянул его за локоть.

- Я? Нет. Ээ... Мы пришли поговорить с Ксардасом. Он твой хозяин?

- Уф!

- Послушай, - продолжал Дейл, - Ты случайно не знаешь, как к нему попасть?

- Уф-ф-ф!

- Доказательство? Что мы можем пройти? Какое?

- Уф-ф!, - было очевидно, что кроме "уф-ф" имп говорить ничего больше не умел. Но Дейл его каким-то непостижимым образом понимал.

- Загадка? Я в загадках мало разбираюсь, - Дейл почесал в затылке.

- Уф!

- Ну ладно, я попробую.

- УФ!!, - снова выдохнул имп.

- "Что было раньше - яйцо или курица?", - Дейл задумался, - А, погоди-ка. Я же слышал по телику такую же загадку... Круг не имеет начала.

- Уф-ф!

Вслед за этим звуком, на пол из ниоткуда упала руна. Дейл торжествующе посмотрел на Чипа...

- Вот видишь, и телевизор бывает полезным.

- А я и не говорил, что он вредный, просто меру знать надо, - оправдывался бурундук.

Подняв руну, Дейл осмотрел её, но, не зная, что с ней делать, он передал её Чипу. Оглядев руну, тот вынес вердикт...

- Это руна портала. Возможно даже на второй этаж. Попробуем?

- Придётся, - сказала Гайка со вздохом, - выхода у нас нет.

Они стали полукругом, взявшись за руки, и Чип прочитал руну. Их обволок фиолетовый туман и спустя несколько секунд они оказались в небольшой круглой комнатке. Всё свободное пространство у стен занимали широкие полки и книги, книги, книги... На единственном столе в центре тоже лежали книги, какие-то амулеты и в беспорядке валялись свитки.

У единственного прорубленного окна, стоя у стеллажа и листая книгу, стоял маг, который, по-видимому, так увлёкся, что не замечал ничего вокруг себя. На нём тоже была мантия, чем-то похожая на те, которые носили маги Воды. Но именно что чем-то. Она была не синяя, а фиолетовая и на неё были нашиты специальные островерхие наплечники.

Спасатели подошли к нему поближе, и Гайка поздоровалась.

- Извините, - при этих словах маг моментально развернулся и в его ладони взметнулся тёмный сгусток.

- Простите, если помешали, - снова извинилась Гайка, - Но мы ищем Ксардаса. Это, наверное, вы?

- Как... Как вы попали сюда? Не могли же стражи вас пропустить!

- А стражи того.., - встрял Дейл, - Они там, внизу. Лежат...

- Да вы хоть понимаете, с каким трудом мне стоило приучить этих големов патрулировать местность вокруг моей башни?, - повысил голос Ксардас, - Я целых три месяца работал над этим без передышки!.. Что вам здесь нужно?, - сердито спросил он.

- Ну, вообще-то мы здесь по поручению Сатураса - мага круга Воды, - начал Чип, - Они хотят взорвать Барьер с помощью рудной горы, и им нужна ваша помощь. Маги Огня помочь уже ничем не могут.

- Да, я слышал, - коротко кивнул Ксардас, - Это ужасно. Но они сами выбрали свою судьбу. Я всегда говорил им, что Гомез не такой человек, чтобы делиться с кем-то властью. Но они меня не слушали. В конечном итоге всё переросло в крупный скандал и наша группа раскололась. Одни решили пойти по пути Аданоса и стали магами Огня. Другие видели своё призвание в служении Инносу. Ну а я поселился здесь, где никто мне не мешал. До сегодняшнего дня, разумеется, - едко заметил он.

- Так вы поможете нам?, - Чип сделал широкий жест рукой, - Эта гора руды...

- Гора руды им никак не поможет!, - оборвал его Ксардас.

- Не поможет?, - удивлённо воскликнули Чип, Дейл и Гайка одновременно.

- Нет, - Ксардас прошёлся взад-вперёд, - Энергии рудной горы никогда не хватит, чтобы разрушить Барьер. Если бы остальные маги потратили своё время на поиск и расшифровку древних текстов, а не на свои обычные ссоры, они бы знали сейчас то же, что и я.

- В таком случае, что же делать? Можно конечно, попробовать собрать достаточно мощный источник питания и, если получится...

- Гаечка, это же магический барьер!, - Чип вернул её с небес на землю, - И обычным электричеством тут ничего не сделаешь. Тут нужно что-то другое.

- И я знаю что, - сказал вдруг Ксардас, - Неподалёку от Старого лагеря, на горе, есть старый полуразрушенный замок. Раньше там жил один уважаемый граф. Как-то, во время одной охоты он пропал, и никто не знает, что с ним случилось. Со временем обитатели покинули его, и он развалился. Сейчас там только руины. Так вот. Недавно я узнал, что там поселился один из орков-шаманов. Его племя выгнало его, и, возможно, вы сможете расспросить его, прежде чем он съест вас.

- Только этого ещё не хватало!, - возопил Дейл, - Ну почему мы?! Может, Сатурас выделит кого-нибудь ещё? Мы на это не договаривались!

- Нет, - покачал головой Ксардас, - Никто не знает язык орков, кроме тебя.

- Я?!?, - у Дейла отвисла челюсть, - Это с какого перепугу?

- Знаешь, знаешь. Сконцентрируйся. Я чувствую это в тебе...

- Ладно, ладно, - бурундучок поднял ладони вверх, - Допустим, я знаю этот язык. А как нам не стать обедом? Жить то хочется!

- Хм, - тёмный маг задумался, - Давайте так. Вы.., - он указал на Гайку.

- ...Гайка, - продолжила она его диалог.

- Да. Вы, Гайка идёте с ним к шаману, - ткнув пальцем в Дейла, пояснил он и, не сказав больше ни слова, повернулся к Чипу.

- Теперь ты. Этот ключ, - он протянул Чипу маленький серебряный ключик, - открывает сундук в моей старой башне. Ты видел озеро неподалёку отсюда?

- Да, - кивнул Чип.

- Его раньше не было. Я проводил кое-какие ммм... скажем так, "эксперименты" и случилось небольшое землетрясение. Башня почти полностью ушла под землю. Потом обвал залили дожди, и получилось озеро. Но я уверен, что внутри почти всё осталось так, как и было. Тебе нужно доплыть до середины озера, залезть в отверстие в крыше башни, проплыть небольшой тоннель с водой и ты внутри. В самом большом зале, за книжными шкафами стоит железный сундук. Там лежат особые доспехи. Всё остальное, что там найдёшь, и что тебе может пригодиться, можешь взять себе.

- Когда-то давно этот доспех носил величайший полководец тех времён, - Ксардас поднял палец вверх, как бы просил внимательнее слушать, - Мне удалось найти и отобрать их у орков, завладевших ими, и я спрятал их в надежде, что когда-нибудь они мне пригодятся. Но, как видишь, мои надежды не сбылись.

- Это очень необычные доспехи, - продолжал маг, - Они выкованы из магической руды, поэтому их почти невозможно пробить или испортить. Доспехи практически вечные. Я думаю, тебе они очень пригодятся.

- Да, было бы неплохо, - согласился Чип.

- Но, как ты уже, наверное, догадался, есть одна маленькая закавыка.

- Я так и знал, - мрачно сказал Чип, - Как же без этого...

- Ничего особенного там не будет, так что успокойся. Видишь ли, когда я экспериментировал с призывом нежити, некоторые... гм... "виды" не захотели возвращаться обратно, туда, где им и положено находиться. Но я тебе помогу. Вот это - руна, с помощью которой можно изгнать нежить навсегда. Это моё недавнее изобретение, поэтому она существует пока только в единственном экземпляре. Смотри не потеряй - вещь очень ценная.

- Постараюсь, - Чип спрятал руну во внутренний карман куртки, - Кстати, а для моих друзей не будет тоже каких-нибудь доспехов? А то как-то неудобно...

- Не беспокойся, я что-нибудь придумаю, - успокоил его Ксардас.

 

- Ну что, вот мы и опять расстаёмся, - грустно проговорила Гайка, когда они дошли до перекрёстка дорог. Одна вела к Старому лагерю, другая вглубь территорий орков.

- Ничего, это ненадолго, - Чип несмело рассмеялся. - Теперь я точно знаю, где вы, и больше никогда не потеряю. Обещаю.

Он обнял сначала Гайку, потом Дейла и тихонько шепнул ему...

- Береги её. Да и сам осторожнее там.

- Не беспокойся, - ухмылка Дейла немного успокоила и одновременно обеспокоила Чипа, - Всё будет тип-топ.

Попрощавшись, маленький отряд разделился. Пролетающая мимо птица могла бы увидеть с высоты, как две маленькие точечки двинулись в противоположную сторону от другой, шедшей по направлению к озеру. Но с другой стороны, какое значение всё это имело для птицы? Да никакого.

 

Чипу казалось, будто он уже почти видит сундук, скрытый от него пылью и разным хламом. Но с другой стороны на него двигались те, кого он видел только тогда, когда Дейл смотрел фильмы ужасов. Всё это казалось жутким сном. Хотелось проснуться в своей комнате, отдёрнуть занавески и сказать себе, что этого не было.

Ещё один зомби протянул свои костлявые руки к нему. Очередная порция магического заряда превратила его в пыль. Бурундук огляделся. До сундука, или чего-то на него похожего, оставалось совсем чуть-чуть. Бросившись туда, он начал отодвигать какие-то доски, и груды разного железного хлама. Пыль взлетела облаком. Чип чихнул и внезапно увидел железную крышку. Вытащив из кармана ключ, он трясущимися руками вставил его в замок и повернул. Заскрипели старые петли, и крышка с трудом начала открываться. Чип заглянул внутрь.

Основным содержанием сундука была пыль и старые тряпки. Поняв, что копаться там себе дороже, бурундук просто наклонил его. С грохотом, на который, по мнению Чипа должны были сбежаться чуть ли не все обитатели этой башни, из сундука на пол посыпались серебряные кубки, стеклянные пробирки, ветошь, и другие не совсем нужные, и совсем ненужные предметы. Последними на эту кучу упал объемистый мешок. При падении он порвался по шву и на свет появились сверкающие, как новенькие, красивые доспехи. Ничего подобного Чип ещё не видел. Стальной доспех отливал синевой, как от магической руды. Притом, что доспех был очень большой и тяжёлый на вид, на самом деле он весил не больше, чем мантия. И если в других тяжёлых доспехах было не развернуться и особо не побегать, то тут всё было просто. Казалось даже, что доспех придаёт силы своему владельцу.

Чип смотрел бы на него и дальше, но тут боковые двери в зал распахнулись, и из проёма хлынули скелеты. Времени раздумывать не было. Чип схватил доспехи, наскоро произнёс заклинание и в синем вихре исчез прямо перед носом нежити.

 

В то время, как Чип разыскивал рудные доспехи, Дейл и Гайка уже были на подходе к крепости. Поднявшись по массивным ступеням, они оказались внутри развалин. Отсюда открылся необыкновенно красивый вид на Старый лагерь. Блики заката отражались от каждого окна замка, создавая вокруг него разноцветную радугу. У развалин замка распустился и заблагоухал серафис - ягода, похожая на клубнику размером с кочан капусты. У Гайки вырвался вздох восторга, и даже Дейл заворожено сказал...

- Это даже лучше, чем на Гавайях...

Впрочем, им не удалось долго лицезреть эту красоту. За их спинами раздался сухой старческий кашель. Дейл моментально выдернул меч, а Гайка наколдовала огненный шар. Из-за полуразрушенной колонны неспешно вышел старый худой орк. Опираясь на витиеватый деревянный посох, он подошёл к ним и пробормотал что-то.

Молчание. Спасатели смотрели на орка, а тот смотрел на них. Молчание затянулось, пора было что-то сказать.

- Что это?, - первым нарушил молчание Дейл, - Или кто...

- Имя Ур-Шак, - отозвался вдруг орк, - Сын духа. Вы звать нас шаман... Незнакомцы. Откуда прийти?, - спросил он.

- Нам... Мы хотим спросить тебя, как разрушить Барьер. Ты знаешь, как это сделать?, - спросила наконец Гайка.

- Я не знать этого. Но я могу помощь.

- Каким образом?, - спросил Дейл.

- Я рассказать вам о КРУШАК, - тут орк закашлялся.

- Крушак?, - удивилась Гайка. - Это ещё кто?

- Плохой демон. Очень злой. Не орки звать его Спящ.

- Спящий! Точно!, - воскликнул Дейл.

- Да. Ваш племя звать его так, - кивнул шаман.

- А ты-то что тут делаешь?, - спросил Дейл, - Ты же должен быть со своими? Разве нет?

- Племя изгнало Ур-Шак. Они Ур-Шак не любить, - заскрипел шаман, - Ур-Шак говорить, КРУШАК плохой демон. Браты думают не так. Они изгнать Ур-Шак навсегда.

- Бедный... А почему же ты не вернёшься к ним?, - пожалела его Гайка, - Наверное, они тебя уже простили.

- Нет, - покачал головой шаман, - Браты изгнать Ур-Шак навсегда. Ур-Шак не вернётся.

- А как ты понимаешь наш язык? Ксардас говорил, что понадобится переводчик вроде меня, - Дейл почесал затылок, - А ты и сам неплохо говоришь, оказывается.

- Ур-Шак быть рабом в шахте. Там выучить язык. Но затем убежать. Много зим назад убежать.

- А какая это шахта?, - спросила Гайка.

- Ур-Шак не знать, как это быть на ваш язык. Шахта возле деревня в долине.

- Старая? Свободная? Заброшенная?, - начал перечислять Дейл.

- Второй. Да. Ваше племя назвать её так, - сообщил шаман.

- Ага. Значит Свободная шахта, - удовлетворённо сказал Дейл, - Надо бы туда наведаться. Может там ещё кто есть.

- А что всё-таки насчёт Спящего?, - поинтересовалась Гайка, - Расскажи нам о нём.

- Много зим назад быть пять братов, - начал рассказывать Ур-Шак, - Сыновья духа, как Ур-Шак. Они призвать демона из другой мир. Хотеть победить своих врагов. Браты строить ему храм. Но КРУШАК быть злой. Он проклинать братов и строящих храм. Теперь они не живой - немёртвый.

- А что случилось потом?, - спросила потрясённая рассказом Гайка.

- Оставшийся живы браты запечатать храм. И поклоняться ему. Браты приносить жертву и КРУШАК не сердиться.

- Вот как значит, - Дейл наморщил лоб, - Значит, чтобы попасть в храм Спящего, нужно как-то миновать целое поселение орков?

- Да... нелёгкая задача, - согласилась Гайка, - Надо что-то придумать.

- Быть бы у Ур-Шак магия, то Ур-Шак помочь вам, - проскрипел снова шаман.

- Так у тебя же вроде есть посох?, - спросил его Дейл.

- Ур-Шак сломать посох, когда бежать от Гах-Луг.

- Гах-Луг?, - переспросила Гайка.

- Быть существа с много ног. Жить в пещерах.

- А... ползуны, - понял Дейл.

- Дайте-ка я посмотрю, - Гайка взяла посох. Осматривая его, она заметила широкую трещину на рукояти. Положив посох на камень, она соединила сломанные концы посоха и принялась что-то шептать над ним. Через несколько минут посох был готов, и Гайка вручила его шаману. Тот, казалось, был очень удивлён и обрадован такому событию.

- Сильное спасибо, - искренне поблагодарил шаман, - Чужак теперь быть друг. Друг получать подарок. Улу-Мулу помочь вам пройти мимо братов. Меч. Первый поможет в пути.

С этими словами Ур-Шак передал Гайке эту Улу-Мулу, а Дейлу отдал большой зазубренный меч. Внешне Улу-Мулу выглядела как большая костная рукоятка, с шипами из гигантских зубов и рогов на одном конце. Осмотрев её, Гайка пришла в полнейший восторг от этой штуки.

- Ух ты! А из чего это сделано?, - спросила она, - И что мне с ней делать?

- Улу-Мулу быть знак дружбы. Ты одеть её, когда идти к моим братам и не умереть. Браты уважают Улу-Мулу. Они не нападать на тебя. Браты думать, что тот, кто делать Улу-Мулу есть очень сильный. Знак делать из КРОТАК, ХАЗ-ТАК, ДВАХКАРР и ОРФ-АНТАК. Не знать, как это быть на ваш язык.

- Что это за названия?, - Гайка вопросительно поглядела на Дейла, который увлёкся пусканием солнечных зайчиков с лезвия меча, - Ты можешь перевести?

- А? Ну... попробую, - Дейл изобразил задумчивого Чипа, - Итак... Если я всё правильно перевёл... Кротак - это язык огня. А у кого есть язык огня?

- У кого?, - спросила его Гайка.

- У... у ящериц огня!, - торжествующе изрёк Дейл, - Пойдём дальше. Хаз-так это рог мракориса. С этим вроде всё понятно. Вот эти вот маленькие зубчики по краю, - он провёл пальцем по краю Улу-Мулу.

- Двахкарр... болотожор! А... а кто это?

- Я знаю, - отозвалась мышка, - Рядом с Болотным лагерем живут. Мерзкие такие создания. Как черви...

- Ну вот, с этим разобрались. Остался Орф-антак. Это... что-то знакомое, - бурундук напряг память, - Это, это...

- Зуб большой тролль. Кусает и дырка насквозь, - сказал шаман.

- Точно!, - Дейл щёлкнул пальцами, - Ведь помню, что что-то знакомое. Да, это будет трудно.

- Ага, - отозвалась Гайка, - Именно поэтому орки так уважают носящего Улу-Мулу. Для них тот, кто смог добыть все эти зубы и сделать знак дружбы, большой герой. И это значит...

- ...что мы сможем пройти мимо орков, и они нам ничего не сделают, - закончил за неё Дейл. И добавил...

- Ну что, теперь можно возвращаться к Ксардасу?

- Да, нам пора, - поглядев на солнце, заключила Гайка, - Если мы не хотим заблудиться, нам лучше поспешить. Спасибо за помощь, Ур-Шак.

- Спасибо незнакомцам. Ур-Шак благодарен вам, - послышалось в ответ.

 

Прежде чем возвращаться к Ксардасу, Чип решил проведать Мильтена, который советовал искать его в Новом лагере. Поэтому, портнувшись туда, он первым делом отправился к Сатурасу, тем более, что задание он выполнил - нашёл Ксардаса. Только вот как сказать об этом... Ксардас и Сатурас обещают разрушить Барьер. Всякий это будет делать по своему. Сатурас взорвёт, а Ксардас придумает что-то другое. Но, поскольку план Сатураса, с точки зрения тёмного мага должен был провалиться, то Чип решил пока ничего не говорить магу Воды. Может быть позже...

Выслушав оправдания, что Ксардас скоро будет найден и обязательно поможет, Сатурас сильно огорчился.

- Ты должен во что бы то ни стало найти его, - уже, наверное, в двадцатый раз повторял он, - А Мильтен ждёт тебя внизу, у рудной горы.

Спустившись по ступеням к рудной горе, Чип застал Мильтена сидевшим за какой-то книгой. Остановившись неподалёку, он кашлянул. Мильтен поднял глаза и радостно сказал...

- Ну, вот мы и снова встретились, друг мой! Рад видеть тебя целым и невредимым и даже в одном куске.

- Да уж, - смущённо сказал Чип, - Можно сказать, мне просто повезло.

- Да чего ж мы тут стоим! Пошли ко мне, перекусим. Да и переночуешь у меня, если что.

Взяв Чипа за руку, маг решительно потащил его в свою келью. Внутри всё оказалось почти так же, как и у Чипа. Отличие состояло лишь в том, что по углам комнаты высились горы коробок и коробочек с битыми осколками древней посуды, камни, различные ржавые железные штуковины и прочий, на взгляд Чипа совсем уж ненужный хлам. Усадив гостя за стол, полный всяческой еды, Мильтен начал расспрашивать его... кто он, чем занимался до заключения и т.д. Голодный Чип прежде всего накинулся на еду. Поев, он начал рассказывать о себе, и о других Спасателях. Мильтен слушал с большим вниманием. Чудеса техники другого мира, вроде машин или телефона, вызвали у него полнейший восторг.

Взамен Мильтен рассказал Чипу о нападении Гомеза на Свободную шахту. Его стражники пробрались каким-то незаметным проходом в горах, и перебив всю охрану, захватили шахту. Видимо, Гомез решил таким образом возобновить свой бизнес. Но у него ничего не вышло. Горн - один из наёмников магов собрав небольшой отряд "элитных", отвоевал шахту. Сейчас воры ищут в горах этот проход, чтобы перекрыть его.

Засидевшись, Чип спохватился только когда солнце уже село. Мильтен пробовал, было, его уговорить остаться, но Чип отказался. Он наверняка и так опоздал, а остаться на ночь значило опоздать окончательно. К тому же, он обещал друзьям, что скоро с ними увидится. Попрощавшись с магом, Чип телепортировался.

 

* * *

 

Уже несколько дней спасатели находились в башне Ксардаса. Меч, который дал им Ур-Шак почему-то необъяснимо заинтересовал его. Несколько дней он рылся в книгах, и, наконец, нашёл историю этого меча.

 

По древнейшей легенде, этот меч называется Уризель. Когда человечество было ещё молодо, его выковали из неизвестного материала, называемого Митрилом. На лезвии выгравировано имя меча, чтобы каждый, кто им владел, понимал, какое могущественное оружие носит.

Сам меч состоит не только из Митрила, но ещё и из вставленной в основание магической руны вместе с драгоценным камнем. Эта руна состоит из Магической руды и содержит в себе силу Белиара. Лезвие вместе с руной и драгоценным камнем могут впитывать в себя огромное количество магической энергии. Ни один противник не может противостоять полностью наполненному магической энергией Уризелю. Любая защита и магия разрушается под его ударами. К сожалению, необходим большой источник магии, чтобы наполнить меч. Первоначальное заклинание для зарядки меча считается пропавшим без вести. Заклинание может произнести только маг противоположной гильдии (маг Огня), в то время как носитель Уризеля связывает меч с источником магии.

Наружный драгоценный камень, вделанный в Уризель, слабо светится синим светом. Возможно, сильный маг сможет извлечь его и переделать в руну. Однако, эту руну смогут использовать только маги Шестого круга. Руна обладает такой же силой, как и меч.

Ещё в Первой войне с орками Уризель носил известный полководец, как трофейное оружие. После того, как полководец вознёсся к праотцам, орки забрали меч себе. Но они не могли его использовать, так как боялись силы меча, поэтому они спрятали его в катакомбах храма Спящего.

 

Закончив читать, Ксардас с торжествующим видом повернулся к команде спасателей.

- Это он! Тот самый меч, которому никто не может противостоять. Даже Спящий.

- И как же меч поможет нам выбраться отсюда?, - скептически спросил Чип, - Если это существо хоть на четверть действительно такое сильное, как говорят, то никто к нему даже и близко не сможет подойти, тем более с мечом. Пока добежишь, он тебя поджарит...

- Вот поэтому-то Спящий и назван Спящим, - назидательно сказал ему Ксардас, - Пока он спит, к нему можно подойти. Но не стоит медлить. Скоро он проснётся, и тогда его не остановит ничто. Кор Галом не зря ушёл из Болотного лагеря, ох не зря. Но не это сейчас главное. Магия меча иссякла. Вы должны его зарядить.

- Если я не ошибаюсь, маги Воды копят магическую руду, верно?, - спросил маг и сам же себе ответил, - Поскольку то, для чего её копили, она исправить не сможет, мы воспользуемся ею в своих целях. Итак, - начал перечислять он, - необходимо пробраться к горе, незаметно зарядить меч и так же незаметно испариться. Вряд ли маги в целом, и Сатурас в частности будут рады такому событию. Но это единственный способ зарядить Уризель. Вопросы есть?

- Есть, - отозвался Дейл, - Кто пойдёт?

Повисла пауза. В наступившей тишине слышно было, как трещат дрова в камине. Наконец, Гайка решительно сказала...

- Мы все пойдём. Правда, мальчики?

Уговаривать "мальчиков" не пришлось. Они тут же синхронно кивнули.

- Ну вот и прекрасно, - Ксардас передал Гайке пергаментный лист с какими-то записями, - Это заклинание, передающее магию из рудной горы в меч. Мне удалось создать нечто похожее на него, но дальше вы должны действовать самостоятельно. После зарядки Уризеля, сразу же отправляйтесь искать вход в храм Спящего. Ничего конкретно сказать на этот счёт не могу, но находится он где-то на дикой территории орков. Медлить нельзя. Идите. Пусть этот день для вас будет удачным...

 

Выслушав Дейла, Мильтен поначалу пришёл в ужас. Гнев Сатураса будет ужасен, и хорошо, если он заморозит их сразу. Но с помощью слов клятвы, что это нужно на уничтожение ненавистного Барьера и бесконечных обещаний, Мильтен согласился.

Спустившись в подземелье и проведя Спасателей через несколько постов охраны, маг привёл их к небольшой железной двери. Замочной скважины на ней не оказалось. Чип было подумал, что Мильтен откроет замок магией, но тот всего лишь надавил пальцами на несколько заклёпок на двери. Где-то внутри скалы забурлила вода и тяжёлая дверь начала открываться. Войдя внутрь, все тут же зажмурились - такой сильный блеск исходил от магической руды. Каждый камешек переливался всеми цветами радуги, над которыми, естественно, преобладал синий. Для освещения и наблюдения, над рудной горой, в потолке пещеры была вделана решётка. Сквозь неё хорошо просматривался хранитель руды Кронос, тот самый, что указал Чипу дорогу к Сатурасу.

Но нужно было торопиться. Чип передал Мильтену свиток зарядки меча. Тот развернул его и стал внимательно изучать. Повернувшись к Дейлу, Чип показал на рудную гору...

- Так. До горы мы добрались. Теперь заряжай его.

- А как?, - стоя на горе, Дейл вертел в руках меч, явно не понимая, что делать.

- Ну, я не знаю!, - взволнованно ответил Чип, - Воткни его, наверное...

- Давай лучше вместе, - предложил Дейл, - Если что, хоть поможешь.

Чип поднялся на гору, и, взявшись вместе с Дейлом за черенок меча, изо всех сил воткнул его в рудную гору. В ту же минуту Мильтен прочитал заклинание.

Через рудную гору сверху донизу прошла ослепительная молния и ушла в меч. Бурундуков затрясло. Они силились оторваться от меча, но попробуй это сделать, когда тебя бьёт напряжение со страшной силой. Гайка ахнула и бросилась помогать им. Изо всех сил потянув за рукоять, они сумели вытащить меч из рудной горы. Действие энергии сразу прекратилось, и камень на мече ярко засветился синим. Чип оглянулся на Мильтена, чтобы спросить, как всё прошло, но увидел, что маг застыл с каменным лицом, глядя куда-то вверх, одновременно пряча свиток за спину. Посмотрев в ту же сторону, что и маг, Чип увидел сквозь решётку в потолке Сатураса и ещё нескольких магов. Судя по их лицам, бурундук понял, что ничего хорошего им эта встреча не светит. Их застукали прямо на месте преступления. Пора было сматывать удочки. Чип вытащил руну телепорта. В этот момент Мильтен взял его за рукав.

- Я попытаюсь затушить пыл Сатураса, так что за вами, скорее всего, погони не будет. Но появляться здесь вам больше нельзя. Он рассердился по настоящему, и не скоро такое забудет. На всякий случай, я заклиню дверь сюда. Для меня была большая честь работать вместе с вами. Берегите себя.

Сказав это, Мильтен повернулся и быстрым шагом зашагал к выходу. Дверь за ним захлопнулась, затем послышалась какая-то возня и грохот - Мильтен повредил открывающий механизм.

Медлить было нельзя. Маги Воды уже почти расплавили решётку и самый ловкий и худой из воров лагеря уже пробирался сквозь проделанное отверстие. Чип начал читать руну, но вор уже проскользнул сквозь проделанное магами отверстие и направился к ним. На мгновение его взгляд скользнул по рудной горе. Непреодолимое желание владеть всей этой рудой на несколько секунд завладело им. Но яростный окрик Сатураса привел его в чувство. Вытащив из чехла небольшой, но острый топорик для метания, он запустил его в первого попавшегося ему на глаза спасателя - в Дейла. Тот испуганно вскрикнул и дёрнул Чипа за рукав. Но тот уже дочитал руну и спасатели перенеслись в башню Ксардаса.

 

Вынырнув из пространства, Дейл за спиной Чипа внезапно взвыл. Чип моментально обернулся и увидел, как тот лежит на ковре, держась за ногу. Над ним уже склонилась Гайка. После небольшого осмотра выяснилось, что топор, летящий в бурундука всё-таки задел его, но обухом. В результате - повреждённая коленная чашечка и море тёплых и проникновенных слов, обращенных к метателю. На вопли явился Ксардас. Уложив Дейла на кровать, Ксардас мастерски наложил ему шину. Теперь слабо улыбающийся бурундук возлежал на своей кровати, вокруг которой суетилась Гайка. В отличие от Чипа, который смотрел на него явно не без лёгкого раздражения, что тот остаётся с Гаечкой, Дейл явно был доволен своим положением.

Подождав, когда все немного придут в себя, Ксардас начал...

- Итак, как обстоят дела с Уризелем?

- Мы зарядили его, - подал голос Дейл, - Он там, рядом с сумками.

Чип сходил за мечом. Ксардас, явно обрадованный таким поворотом событий принялся осматривать клинок и, в основном конечно, камень.

- Замечательно! Я никогда ещё не видел такого мощного артефакта. Теперь, я думаю, Спящий будет побеждён.

- Мы готовы, - Дейл сделал слабую попытку подняться с тахты, но Гайка его удержала.

- Тебе нужно лежать!, - строго сказала она, - Иначе ты не поправишься.

- Не поправлюсь?, - сник Дейл, - Но я так хотел посмотреть на Спящего...

- И не думай, - Гайка поправила ему подушку, - Единственное, что ты сейчас должен хотеть, это сон. Он всё лечит.

- Но.., - попытался возразить бурундук.

- Немедленно спать, - твёрдо произнесла Гайка, - Вот, выпей.

Она протянула ему кружку только что приготовленного напитка. Отхлебнув из неё немного, Дейл откинулся на подушки и очень скоро захрапел.

- Чай с небольшим добавлением листьев Болотника - прекрасное снотворное, - объяснила она Чипу, - Я научилась этому, когда проходила обучение Гуру. К тому же... я должна следить за Дейлом. Ты же знаешь.

- Конечно, - отозвался Чип.

- Ну что ж, - сказал Ксардас, - Я так понимаю, раз этому молодому войну, - он кивком указал на лежащего Дейла, - нужен покой, пока он не поправится, а гуру будет следить за ним...

- ...то я пойду вместо них, - продолжил за него Чип, - Да. Но мне нужно как-то добраться до храма Спящего. Пешком по этой пустыне идти бесполезно.

- Да, ты прав. Я дам тебе свиток. Считай, что тебе повезло. Один из моих импов недавно поймал орка-разведчика, у которого и обнаружили свиток. Но дальше тебе придётся действовать в одиночку. Сам понимаешь.

Достав из шкафчика свиток, Ксардас вручил его Чипу вместе с ещё несколькими.

- Так как один ты вряд ли справишься, я даю тебе в помощники големов. Во всей колонии едва ли наберётся больше десяти штук таких. Так что понимаешь... Используй их осторожно и ни в коем случае не трать просто так.

- За помощь спасибо, - спрятав их во внутренний карман, бурундук начал примеривать рудные доспехи. Одев последний нарукавник, он с удивлением обнаружил, что доспех шили словно на него. В них было очень удобно, от доспехов шло приятное тепло. Пристроив меч за спину, Чип подумал, что эти приключения уже начали ему надоедать. Хотелось плюнуть на всё и уйти далеко-далеко, подальше от орков, Гомезов и всех проблем, навалившихся в последнее время тяжёлым комом. Ну почему всё должен делать он? Пускай бы Дейл ковырялся, отыскивая сначала яйца ползунов для Кор Галома, затем юниторы, кладбище орков и другие, не очень приятные места. Бурундуку казалось, что эта бесконечная круговерть никогда не закончится. Но пока есть хоть малейшая возможность выбраться отсюда, он, Чип, будет её искать. И никому не позволит хоть пальцем коснуться своих друзей. Что бы ни случилось.

 

* * *

 

Держа в руках Улу-Мулу, Чип беспрепятственно проходил через все посты орков. Увидев защитный знак, орки тихонько ворчали и давали бурундуку проход. Чип жалел про себя, что не может с ними поговорить. Наверняка они бы рассказали ему много интересного. Но нужно было искать вход в храм. Выйдя на площадь перед палатками орков, Чип увидел его. Огромная железная решётка, вделанная в скалу и заржавелая от времени виднелась всего в каких-то трёхсот шагах. В том, что это вход, сомневаться не приходилось. Что ещё могло так охраняться? Чип оттёр пот со лба. Солнце нещадно пекло, хотелось снять доспехи, но бурундук предпочёл солнечный удар удару топора. Неизвестно, как поведут себя орки, если он снимет доспехи. Так что, оставалось только жариться на солнце.

Дойдя до ворот храма, бурундук остановился в замешательстве. Нигде не было видно ни поднимающей решётку лебёдки, ни тем более, рычагов. Впрочем, при более внимательном осмотре, рядом в скалу было вделано некое подобие подставки для рычага. Но сам рычаг отсутствовал. Вот так. Этого он не ожидал. Чип начал оглядываться, в поисках подходящего предмета.

Неподалёку, на той же площади, несколько орков-шаманов поклонялись высокому гранитному столбу. Непонятно, зачем они это делали, так как он был совершенно пуст. Никаких рисунков по краям, ни надписей, вообще ничего. От него вело две дороги. Одна уходила вглубь поселения орков, а вторая вела к воротам храма. Это заинтересовало Чипа. Дороги просто так не строят. Значит то, чему поклоняются орки, возможно поможет открыть ворота. Подойдя поближе, бурундук понял, что оказался прав. На верхушке столба находилась маленькая, грубо вырезанная статуэтка. Судя по её размеру, именно она могла быть рычагом для открытия ворот храма. Сам собой напрашивался вопрос... как её достать оттуда? Попасть камнем? Но вряд ли орки отнесутся к этому с пониманием, не поможет даже защитный знак. Залезать на столб в доспехах - всё равно, что заставить слона танцевать вальс. Нужна альтернатива. И она была найдена. Свиток магии телекинеза оказался как нельзя кстати. Орки конечно же не будут просто так стоять и смотреть, как он "заимствует" статуэтку, но времени, как и выбора было мало. Честно говоря, не было совсем.

Спрятавшись за лежащий неподалёку валун, и пристально смотря на статуэтку, Чип начал читать заклинание. Сначала ничего не произошло. Но затем статуэтка медленно взмыла в воздух, и, покачиваясь, поплыла к бурундуку.

Статуэтка уже почти была у него в руках. Он уже почти дотянулся до неё... Но в самый ответственный момент Чип сбился с текста. Фигурка покачалась в воздухе и упала прямо на голову проходящего мимо орка-стража. Тот естественно начал оглядываться и увидел притаившегося за камнями, слегка побледневшего Чипа. Орки-шаманы тоже прервали церемонию, повернулись в их сторону и все, как один направили свои посохи в его сторону. Из этого Чип умозаключил, что жить ему, если он вовремя не смоется, останется мало. Подбежав к орку, он подхватил статуэтку и кинулся к воротам храма. Тот, зарычав, выхватил топор и побежал за ним. Остальные орки тоже времени зря не теряли. В общем, через несколько секунд за Чипом гналась половина орочьего лагеря.

Добежав до ворот, Чип наспех запихнул статуэтку в щель подставки и резко дёрнул за неё. Ничего не произошло. Оглянувшись, бурундук увидел, как к нему бежало почти всё население лагеря, радостно размахивая топорами. Трясущимися руками вытащив статуэтку из её гнезда, он запихнул её ещё раз. Орки сократили расстояние до пятисот метров. Чип дёрнул сильнее. Четыреста метров... Ещё сильнее...Триста метров... Повиснув на статуэтке всем своим весом, Чип услышал как она поддаётся. Скрипя, ворота начали открываться. Двести метров... Проскочив в образовавшуюся под воротами щель, Чип умудрился ещё и прихватить с собой статуэтку, отчего решётка, остановившись на пол пути, резко упали вниз, гулко ударившись об землю. Чип поднялся на ноги. С той стороны ворот бесились орки. Шаманы пытались расплавить решётку, но крепкий металл не поддавался. Весело помахав оркам, Чип поднялся по каменным ступеням входа и вошёл во мрак подземелья.

 

Подземелье храма Спящего освещала только магическая руда, жилы которой виднелись почти во всех стенах пещеры. В отличие от похожей на неё синей руды, жилы которой тянулись на поверхность, эта была тускло оранжевого, почти ржавого цвета, и залегала в почти недостижимых для рудокопах пластах твёрдых пород. Единственный её недостаток состоял в то, что без должной обработки она начинала быстро крошиться на солнце и использовать её было уже нельзя. Главным особенностью оранжевой руды стало то, что даже маленький её кусочек обладал огромным количеством энергии. Мало кто видел оранжевую магическую руду, а уж цену за неё предлагали совсем космическую.

Тоннель, по которому шёл Чип вскоре вывел его в большую пещеру. Бурундук осмотрелся. По окружности пещеры на возвышениях стояли пять квадратных камней. Каждый из них был выкрашен в свой цвет. Со временем краска почти облупилась, но и теперь можно было понять, каким цветом обладает каждый из камней. Весь пол пещеры был покрыт железом, и каждый его сантиметр усеян небольшими дырками. Чип не придал этому особого значения. У противоположной стены проход дальше был перекрыт огромным валуном. Бурундук вскоре понял, что делать и принялся искать ключ или расшифровку, которая могла бы ему помочь. Всё просто - повернул камни в определённой последовательности и - вот путь дальше.

Он нашёл подсказку довольно быстро. На одной из стен под слоем пыли и паутины был скрыт рисунок, отображающий пять кружков разного цвета. Бурундук не ожидал, что это окажется так просто. Сняв с себя сумку, чтобы не мешала, он начал поворачивать камни в указанной последовательности. Но он ошибся. Решив, что читать рисунок нужно слева направо, он запустил механизм ловушки. Повернув последний камень, Чип почувствовал, как пол слегка задрожал. На всякий случай, он вскочил на один из переключателей. Тот крутанулся, возвращаясь в своё первоначальное положение, и чуть не сбросил седока. В тот же момент из множественных дырочек, которыми был в изобилии усеян пол, выскочили острые ржавые шипы, доходившие бурундуку до пояса. Чип поёжился - несколько секунд назад он мог бы быть там. Спустя несколько секунд шипы со скрипом убрались, и Чип решился слезть с камня. На этот раз он решил запустить механизм в обратном порядке. Синий, жёлтый, красный, серый и фиолетовый - повернув последний рычаг, он услышал, как отодвигается тяжёлый валун от стены. Удачливый путешественник, наконец, смог передохнуть. Решив перекусить, он пошёл за сумкой, но оказалось, что всё, что от неё осталось - лишь пара лоскутков ткани. Шипы прошили сумку ровными круглыми дырками. С грустью вспомнив, какие продукты аккуратно завернула туда Гаечка, Чип вздохнул и прошёл через открытый им проход. Пройдя в другой зал, Чип оказался в просторной пещере. Из конца в конец её пересекала широкая и очень глубокая трещина. Осторожно подойдя к краю, бурундук поглядел вниз. Глубоко внизу, сквозь клубы дыма была видна лава. Неторопливо бурля, она плавно текла куда-то. А на другой стороне в скале была высечена колоссальной величины арка в храм Спящего. Очевидно, орки-мастера хорошо знали своё дело. Такое сооружение за год не построишь. Гигантские узорчатые колонны поддерживали массивный купол, скрывавшийся вершиной где-то под сводом пещеры. По бокам каменной лестницы стояли каменные статуи орков с топорами. Каждая статуя была в пять раз больше Чипа. И между этим великолепием и бурундуком, через трещину был перекинут широкий каменный мост. Создатели храма позаботились перекинуть через трещину не просто верёвочный мостик, но крепкий каменный мост, который, прыгай по нему хоть пятьсот человек, не обвалится. По крайней мере, сразу.

Рядом с мостом стоял один из стражей Болотного лагеря. Обрадовавшись, что кроме него здесь есть ещё кто-то живой, Чип подошёл к нему. Но вместо приветствия страж вытащил свой узкий клинок.

- Проваливай, - презрительно произнёс он, - Тебе здесь не место.

- А ты что, хочешь меня остановить?, - в замешательстве произнёс Чип - Там же Спящий! Давай уничтожим его - и Барьер разрушится!

- Нет!, - резко ответил страж, - Ты не должен отвлекать нашего учителя, Кор Галома. Он готовится к пробуждению Спящего. А ты, жалкий, стой и смотри, как пробуждается божество! Ты не пройдёшь. Тебе меня не победить. Учитель передал мне свою духовную часть, и теперь я бессмертен!, - на последних словах страж залился бессмысленным смехом.

- Ну ладно, ты сам напросился, - как ему надоели все эти сумасшедшие! Взять хотя бы Кор Галома. Страж этот... Ну так пусть пеняет на себя! Ксардас как-то говорил, что эти доспехи из руды ужас какие прочные, и обычным мечом их так просто не пробьёшь. Ну вот сейчас и проверим! Подождав, пока страж изо всей силы рубанёт мечом сверху вниз, Чип поднял руку в доспехе. Встретившись с ней, меч разлетелся вдребезги. Один из осколков попал ему в бок, в узкую щель между креплением нагрудника. Страж скрючился и рухнул рядом с пропастью. Схватив его за плечи, Чип оттащил от края волочившееся мешком тело. Враг или не враг, а помочь следовало. Прислонив его к стене, он начал осматривать рану. Страж оказался жив. Осколок только воткнулся между рёбер, но ничего не сломал и, судя по всему, не задел. Покопавшись в его сумке, Чип нашёл там льняную рубашку. Порвав её на лоскутки, Чип осторожно вынул осколок и перебинтовал бок стражу. Решив, что захватит его на обратном пути, Чип перешёл мост и вошёл внутрь храма.

 

Внутри огромного храма была всего одна единственная пещера, а при ней - некое подобие холла. В нём бурундук ...увидел Ксардаса. Тот как будто знал, что спасатель сейчас войдёт - просто стоял и смотрел, как Чип приближается.

- Ксардас? А ты то тут как оказался?!, - возмущение Чипа росло быстрее, чем удивление, - Ты же был у себя... в башне... И как...

- Неважно, как, - оборвал его маг, - Слушай и запоминай. За моей спиной вход к Спящему. Там Кор Галом. Нельзя, чтобы он пробудил этот кошмар. Ты должен отправ...

Не договорив, Ксардас вдруг как-то странно обмяк и мешком свалился на пол. Осмотрев его, Чип с удивлением обнаружил, что маг спит! Не понимая, что здесь твориться, Чип всё же перетащил его к мосту, чтобы он быстрее пришёл в себя от порывов ветра, поднимавшихся из бездны.

 

Войдя в главный зал храма, Чип наконец увидел Спящего. У противоположной стены, на большом круглом постаменте стояло или вернее спало настоящее древнее зло. Увидев его, бурундук поморщился... Даа, Гайке он бы уж точно не понравился... Такая гадость!

Внешне, Спящий напоминал гигантского муравья или таракана. А может, паука. Тут всё вместе. И семь ног, двумя из которых он мог пользоваться, как когтями. И жвала, способные любого перекусить пополам. Чип даже подумал, не перепутал ли Ксардас - такую махину, и таким маленьким мечом. Рядом с постаментом на коленях стояли несколько стражей и послушников, ушедших за Кор Галомом. Сам он стоял в первом ряду, и, судя по его действиям, он пробуждал то, чего лучше никогда не трогать.

К счастью для Чипа, Спящий занимался своим прямым делом - спал. Очевидно постамент, на котором он стоял, не давал ему проснуться. Потому что вскоре, послушники выстроившись в шеренгу, и напевая какиё-то древние тексты, стали по очереди заходить в круг Спящего. В результате, пройдя несколько шагов, все они вдруг ослабевали, их глаза закрывались и они падали там, где стояли.

Когда уже все послушники лежали спящими на постаменте, Гуру вдруг начал громко хохотать. Его смех породил эхо, было ощущение, что смеялась вся пещера.

- Глупцы! Неужели вы думали, что Спящий позволит вам лицезреть его пробуждение? Что вы избранные? Нет, вы не достойны разговаривать с владыкой! Потому как я, я - Кор Галом буду его правой рукой. Я избранный!! И...

Под ногой Чипа с хрустом рассыпался камешек. Недовольно нахмурившись, гуру обернулся.

- Ты? Вот уж не ожидал тебя здесь увидеть, - Кор Галом опустил руку в карман. Когда он её вытащил, в его кулаке явно поблёскивала руна. Медленно начав обходить Чипа, гуру не переставал с ним разговаривать. Это было частью его игры. Теперь он полностью переключился на вновь прибывшего.

- Судя по всему, ты явился не для того, чтобы вместе со мной встретить пробуждение Спящего. Так зачем же?

- Ха, - усмехнулся бурундук, - Да уж точно не за этим. Иначе я бы сильно рисковал лежать среди них, - он кивнул в сторону постамента со спящими послушниками.

- Всего лишь ничтожные глупцы! Они не могут понять, понять и усвоить, что не готовы к церемонии. Лишь мне Спящий дарует свою силу!

- Может ещё не поздно одуматься?, - Чип поворачивался вслед за гуру, не давая ему обойти себя, - Маги Огня были неплохими целителями всякого рода сумасшедших. Я знаю одного из выживших. Он поможет тебе.

Вместо ответа гуру снова расхохотался и произнёс несколько непонятных фраз. Пещера вдруг начала трястись. Несколько камней упали с потолка. Затем всё прекратилось так же внезапно, как и началось. Торжествующий гуру посмотрел на своего противника. Лицо у того было белее полотна, глаза неотрывно смотрели куда-то за спину жреца. Кор Галом обернулся. Позади него стоял Спящий.

Заклинание гуру вывело Спящего из векового сна. Со скрипом разминались тяжёлые конечности, с костяного панциря слетала пыль. Кор Галом и ахнуть не успел, как чудовище, увидев его, махнуло когтем - и гуру отправился в долгое путешествие по воздуху до ближайшей стены. Как следует приложившись ко всей её поверхности, он тихо, никому не мешая, сполз по ней и аккуратно улёгся внизу, потеряв сознание.

Разобравшись с одним противником, Спящий обернулся к Чипу. Но того уже не было. Как наставлял его Ксардас, чтобы изгнать Спящего в его мир, необходимо разрушить каменный портал за его спиной. Что бурундук и пытался воплотить в реальность. Но практика, в отличие от теории непредсказуема. В теории подразумевалось, что пока Чип будет разрушать портал, Спящему предполагалось стоять на месте и не двигаться. А он задвигался. Да так, что как и Кор Галома, смахнул Чипа как пылинку. Упав на пол, Чип сильно ушиб плечо. Спас доспех. Не будь его, бурундук давно бы переломал себе все кости.

Кое-как придя в себя, Чип незаметно прополз под брюхом Спящего и выполз к порталу. Поднялся, примерился и изо всей силы рубанул мечом по каменному ободу портала. В месте удара отвалился хороший кусок камня, и в разные стороны весело побежали большие трещины. Спящий повернул свою тушу на звук, но было уже поздно. От второго удара портал рассыпался и Спящего начало затягивать в него. Рыча и воя, он пытался уцепиться за камни, но портал медленно и неотвратимо вбирал его в себя. Вот уже он наполовину скрылся в портале, вот видна только одна его голова. Видно, как он сопротивляется воздействию с "той" стороны, но ничего не выходит.

- Повелитель!, - за спиной Чипа что то зашевелилось, и вот уже Кор Галом бросился вытаскивать своего владыку. Схватив Спящего за клык, гуру принялся тянуть изо всех сил. Но поскольку протащить десяток тонн одному нереально, то из этой затеи ничего не получилось. Голова Спящего медленно втягивалась внутрь портала, а вслед за ней скользил, упираясь, Кор Галом.

Всё произошло мгновенно. Резкий рывок, безумный рёв и вот портал втащил в себя не только Спящего, но и жреца. Тот только изумлённо вскрикнул и исчез внутри. Пошумев немного, портал стих. Лёгкое синее облачко колебалось у его поверхности.

- Всё, - подумал Чип и устало облокотился на меч, - Наконец то всё закончилось... А там наверху сейчас солнце светит... Хорошо наверное.

Неожиданно пещеру снова затрясло. Чип огляделся в поисках источника. Его посетила смутная мысль о возвращении Спящего. Но скоро бурундук понял, что дело не в том, чтобы понять, каким образом Спящий мог ухитриться вернуться назад незаметно. Наипервейшая задача состояла в том, чтобы успеть выбраться до обвала. Спрыгнув с постамента, Чип из последних сил побежал к выходу, прикрывая голову, как будто это могло чем-то помочь. Храм снова затрясся так, что потолок начал крошиться. Вокруг Чипа, разбивая каменные плиты, падали огромные тяжёлые глыбы чёрного камня. Бурундук уже почти добежал до моста, уже видны были канаты. Но и тут, у моста началось разрушение. С потолка сыпалась пыль и каменная крошка, а мост начал угрожающе трещать, и Ксардаса почему-то не было видно, но Чип не придал этому значения. Он просто бежал и бежал, напрягая все силы, чтобы выжить.

Очередная каменная глыба, отколовшись от потолка, полетела вниз, по пути разваливаясь на несколько более мелких, но от этого не менее опасных. Чип посмотрел вверх, когда было уже слишком поздно. Многотонные глыбы упали как раз туда, где он находился, подняв тучу пыли. Мелкие камешки прошуршали где-то внизу, пещера ещё немного потряслась - и всё стихло.

А с башни Ксардаса Дейл и Гайка смотрели, как исчезает, развеивается, расплывается ненавистный барьер. Теперь всё хорошо. Теперь можно приступить к поискам Рокфора и найти способ вернуться домой. Как только Чип вернётся...

А Чип не знал, вернётся ли он или нет. Лежа под многотонной грудой камней, ему было уже всё равно...

 

Конец 1 части.


Обсудить на форуме

Наверх

Вернуться к списку фанфиков

На главную





Куда идём?
Желающим разместить свои материалы
(С) 2003-2012
Команда Штаба Спасателей